Biden envisage de déclarer l’urgence climatique alors que les démocrates demandent une action rapide

Les responsables de la Maison Blanche font des pieds et des mains pour faire avancer le programme environnemental du président après que les discussions avec le sénateur Joe Manchin III se soient enlisées.

Le président Biden accueille le pique-nique du Congrès de la Maison-Blanche sur la pelouse sud le 12 juillet. (Bill O’Leary/The Washington Post)

 

Le président Biden envisage de déclarer une urgence climatique nationale dans les semaines à venir, alors qu’il cherche à sauver son programme environnemental au point mort et à satisfaire les démocrates du Capitole, qui ont exigé mardi une réponse rapide et agressive au réchauffement de la planète.

Ces nouveaux appels à l’action ont été lancés alors que M. Biden s’apprêtait à s’exprimer mercredi sur les conséquences de plus en plus évidentes du changement rapide de la planète. Une nouvelle vague de chaleur s’est abattue sur le centre des États-Unis cette semaine, tandis qu’un phénomène météorologique similaire a propagé des incendies de forêt et battu des records de température au Royaume-Uni et en Europe.

À la Maison-Blanche, de hauts responsables ont envisagé d’émettre une nouvelle déclaration d’urgence, dans l’espoir qu’elle puisse contribuer aux efforts du gouvernement pour réduire les émissions de carbone et encourager l’utilisation d’énergies plus propres, selon trois personnes au fait de la question qui ont parlé sous le couvert de l’anonymat pour discuter des délibérations privées.

M. Biden ne prévoit pas de déclarer une urgence climatique lors de son discours de mercredi à Somerset (Massachusetts), a confirmé par la suite la Maison-Blanche, qui n’a pas exclu de faire une telle déclaration à un autre moment. Toutefois, les personnes au fait des réflexions du président ont déclaré qu’une autre action exécutive pourrait être imminente. Ces derniers jours, les responsables de l’administration ont insisté sur le fait que toutes les options sont sur la table alors que Biden cherche à atteindre ses objectifs climatiques ambitieux.

La confusion interne reflète l’impasse politique à laquelle sont confrontés les démocrates, qui ont pris le pouvoir à Washington il y a un an et demi et ont essayé d’utiliser leurs rares majorités pour promulguer des investissements historiques liés au climat. Cependant, ces espoirs ont été déçus à plusieurs reprises, le dernier revers étant survenu la semaine dernière lorsque le sénateur Joe Manchin III (D-W.Va.) a exprimé de nouvelles inquiétudes quant aux ambitions de son parti en matière de dépenses.

Alors qu’une fenêtre politique sans précédent se referme rapidement, un grand nombre de législateurs ont souligné mardi la nécessité pour la Maison Blanche de prendre les rênes. Le sénateur Bernie Sanders (I-Vt.), chef de la commission sénatoriale du budget, a exhorté l’administration Biden à agir “étant donné la crise mondiale à laquelle nous sommes confrontés, étant donné l’incapacité du Congrès à faire face à la menace existentielle”. Le sénateur Tim Kaine (D-Va.), quant à lui, a souligné devant les journalistes que la Maison Blanche a “beaucoup de pouvoir, et nous voulons vraiment qu’elle utilise ce pouvoir pour faire des choses.”

Certains démocrates ont dit qu’ils restaient déchirés – espérant pouvoir encore courtiser Manchin, mais méfiants après plus d’un an de faux départs. Signe des obstacles potentiels auxquels ils sont confrontés, M. Manchin a même manqué un déjeuner de parti mardi, où un membre de son groupe parlementaire a lancé un appel passionné en faveur d’une réponse agressive au réchauffement de la planète.

“En ce moment, vous avez l’Europe en feu, des températures record en Grande-Bretagne. … Ils essaient d’organiser le Tour de France et ils ont des problèmes pour garder assez d’eau pour faire vivre les gens”, a déclaré le sénateur Thomas R. Carper (D-Del.), qui préside la commission de l’environnement et des travaux publics du Sénat. “Et nous sommes ici en train de parler de ne pas faire le climat avant la fin de cette session. Je pense que c’est une erreur incroyable”.

Le président lui-même a promis une action exécutive étendue sur le changement climatique la semaine dernière, alors que les pourparlers ont échoué entre les dirigeants démocrates et M. Manchin sur un paquet de dépenses économiques plus large.

“Mes actions créeront des emplois, amélioreront notre sécurité énergétique, soutiendront la fabrication et les chaînes d’approvisionnement nationales, nous protégeront contre les hausses des prix du pétrole et du gaz à l’avenir et s’attaqueront au changement climatique”, a promis M. Biden dans une déclaration vendredi, ajoutant : “Je ne reculerai pas : L’opportunité de créer des emplois et de construire un avenir énergétique propre est trop importante pour que nous nous laissions aller.”

À partir de l’année dernière, les démocrates espéraient initialement investir plus de 500 milliards de dollars dans de nouveaux programmes visant à réduire les émissions et à soutenir les nouvelles technologies, notamment les véhicules électriques. Mais M. Manchin a soulevé à plusieurs reprises des objections à la législation connue sous le nom de Build Back Better Act – remettant en question ses coûts et la portée de certaines de ses propositions visant à pénaliser les pires pollueurs.

L’opposition de M. Manchin serait politiquement fatale, car les législateurs du parti ont besoin de son vote pour faire avancer tout projet de loi en utilisant le processus connu sous le nom de réconciliation. Cette tactique permet aux démocrates de la Chambre, qui est étroitement divisée, d’éviter l’obstruction républicaine, car les législateurs du GOP se sont unanimement opposés à toute nouvelle dépense fédérale en matière de climat.

Ce printemps, les démocrates ont commencé à repenser leurs plans, en envisageant ce qui aurait pu être 300 milliards de dollars d’investissements axés sur le climat, dans le but de satisfaire M. Manchin. De nombreux législateurs, dont M. Carper, pensaient être sur le point de réaliser une percée avec le sénateur de la Virginie-Occidentale, une région riche en charbon. Mais le sénateur modéré a rapidement retiré son soutien, déclarant aux démocrates la semaine dernière qu’il ne pouvait pas voter pour une somme aussi importante alors que l’inflation atteint des sommets inégalés depuis 40 ans.

M. Manchin s’est ensuite montré ouvert à l’idée de s’attaquer au changement climatique, mais a déclaré qu’il ne le ferait qu’après avoir pris connaissance d’une nouvelle série d’indicateurs économiques le mois prochain. De nombreux démocrates ont rapidement déclaré qu’ils ne voulaient pas prendre ce risque, ce qui ne leur laisse pas d’autre choix que de mettre leurs projets au placard – et de concentrer leur attention sur les propositions de soins de santé que M. Manchin soutient.

“Les Américains se font agresser à la caisse”, a déclaré le sénateur Ron Wyden (D-Ore.), chef de la commission des finances du Sénat, dont les travaux sont axés sur la fiscalité, en réponse à la hausse des prix des médicaments. Il a ajouté que les législateurs devaient adopter un projet de loi et “se soulager en cette période de travail”, faisant référence à la pression exercée pour finaliser la législation avant les vacances d’août.

À cette fin, les dirigeants démocrates ont mis en place mardi un plan visant à faire avancer leur paquet économique bloqué depuis longtemps, sans dispositions sur le climat, en se concentrant étroitement sur la couverture des médicaments sur ordonnance pour les personnes âgées et les subventions d’assurance pour certains Américains. Nombreux sont ceux qui ont souligné que ce plan apporterait tout de même un soulagement financier important aux familles, en garantissant de nouvelles dépenses qui contribueraient à réduire les coûts des soins de santé.

“C’est ce que nous faisons dans le cadre de la réconciliation”, a déclaré le chef de la majorité au Sénat, Charles E. Schumer (D-N.Y.), lors de sa conférence de presse hebdomadaire, soulignant que leur travail aiderait des millions de personnes âgées à bénéficier d’une réduction des coûts des médicaments.

Certains membres du parti ont indiqué qu’ils seraient prêts à attendre un accord. Sur Twitter, le sénateur John Hickenlooper (D-Colo.) a souligné mardi en fin de journée que les démocrates sont “beaucoup plus proches d’un accord sur le climat que les gens ne le pensent”, ajoutant que les législateurs ne devraient pas “jeter l’éponge pour le moment”.

“La lutte contre le changement climatique est plus importante que n’importe quelle pause du mois d’août”, a-t-il ajouté.

Entre-temps, la débâcle au Capitole n’a fait qu’accroître la pression sur M. Biden, qui s’apprête à prononcer mercredi un discours dans lequel il réaffirme son engagement à réduire au moins de moitié les émissions de gaz à effet de serre des États-Unis d’ici la fin de la décennie par rapport aux niveaux de 2005. La Maison-Blanche a annoncé que ce discours serait axé sur “la lutte contre la crise climatique et la saisie de l’opportunité d’un avenir énergétique propre pour créer des emplois et réduire les coûts pour les familles”.

Plus tard mardi, Karine Jean-Pierre, porte-parole de la Maison Blanche, a déclaré aux journalistes que le président n’utiliserait pas le discours pour invoquer une urgence climatique nationale. Elle a refusé de dire pourquoi Biden a décidé de ne pas le faire maintenant, et elle a reconnu que l’option reste sur la table.

Mme Jean-Pierre n’a pas donné de détails sur la manière dont l’administration utiliserait une telle déclaration si elle l’invoquait dans les semaines à venir. Elle a toutefois souligné qu’une telle désignation d’urgence serait différente d’une déclaration d’urgence en matière de santé publique, ce que les démocrates et les militants pour l’avortement ont poussé la Maison Blanche à faire dans le sillage de la décision de la Cour suprême annulant l’arrêt Roe v. Wade.

Certains militants du climat ont exhorté la Maison Blanche ces derniers mois à déployer une déclaration d’urgence pour un effet maximal, en faisant valoir qu’elle permettrait au président d’arrêter les exportations de pétrole brut, de limiter les forages pétroliers et gaziers dans les eaux fédérales et d’ordonner aux agences, y compris la Federal Emergency Management Agency, de stimuler les sources d’énergie renouvelables.

“Commencer par une déclaration d’urgence est un bon point de départ, mais il faut ensuite prendre les mesures nécessaires pour réduire les émissions”, a déclaré mardi à la presse le sénateur Sheldon Whitehouse (D-R.I.), ajoutant qu’il était “impatient de prendre ces mesures”. À la question de savoir si la Maison-Blanche avait discuté avec des membres du Congrès de l’émission d’une urgence climatique, M. Whitehouse s’est contenté de répondre : “Oui.”

Le président est confronté à un difficile exercice d’équilibre alors qu’il cherche à calibrer sa réponse au réchauffement de la planète avec la réalité économique des prix élevés de l’essence. Les politiques pourraient contribuer à l’objectif de M. Biden de réduire de moitié les émissions américaines d’ici la fin de la décennie par rapport aux niveaux de 2005, bien qu’elles soient encore loin de ce que M. Biden souhaitait mettre en œuvre dans le cadre de son plan Build Back Better.

Toute nouvelle action de l’exécutif en matière de climat pourrait également se heurter à une formidable contestation judiciaire, ce qui pourrait affecter l’avenir des réglementations environnementales. Le mois dernier, la Cour suprême a réduit les pouvoirs du gouvernement fédéral en matière de réglementation des émissions de carbone des centrales électriques.

Dino Grandoni a contribué à ce rapport.

Source : The Washington Post