Exclusif : Un programme d’entraînement secret de la CIA en Ukraine a aidé Kiev à se préparer à l’invasion russe.

Exclusif : Un programme d'entraînement secret de la CIA en Ukraine a aidé Kiev à se préparer à l'invasion russe.

Les snipers ukrainiens avaient un problème : Les forces russes dans l’est de l’Ukraine essayaient de les aveugler.

Alors que les Ukrainiens regardaient dans leurs lunettes de visée pour trouver leurs cibles, les Russes avaient commencé à les localiser grâce à l’éblouissement du verre et leur tiraient des lasers à haute énergie, endommageant la vue des tireurs d’élite.

Les deux camps s’affrontaient à proximité immédiate. Début 2014, la Russie avait déjà envahi et annexé la péninsule ukrainienne de Crimée. Peu de temps après, les insurgés pro-russes de la région orientale de Donbas ont entamé une guerre sécessionniste lancinante contre Kiev.

Les troupes russes sont rapidement entrées dans la mêlée. Tout comme la CIA, discrètement.

Alors que les lignes de combat se durcissaient dans le Donbas, un petit groupe de paramilitaires vétérans de la CIA a effectué ses premiers voyages secrets vers les lignes de front pour rencontrer ses homologues ukrainiens, selon d’anciens responsables américains.

Les paramilitaires de la CIA ont rapidement conclu qu’en la Russie et ses mandataires, l’agence était confrontée à un adversaire dont les capacités dépassaient de loin celles des groupes islamistes que la CIA avait combattus dans les guerres de l’après-11 septembre. “Nous avons appris beaucoup de choses très rapidement”, déclare un ancien haut responsable du renseignement, notamment sur les techniques d’aveuglement au laser des Russes. “Cette s*** n’arriverait pas avec les Talibans”.

Depuis l’invasion à grande échelle de l’Ukraine par la Russie le mois dernier – qui a transformé un conflit d’attrition qui couvait depuis longtemps en une guerre explosive et totale – l’armée ukrainienne a défié les prédictions d’un effondrement rapide, en tenant des villes clés contre l’avancée russe et en infligeant des pertes punitives aux troupes et au matériel russes.

L’armée ukrainienne a affirmé avoir tué trois généraux russes, dont au moins un qui aurait été éliminé par un tir de sniper. (Yahoo News n’a pas pu vérifier de manière indépendante si les commandants russes ont été tués par des troupes entraînées par la CIA).

D’anciens responsables des services de renseignement ont déclaré à Yahoo News qu’une partie au moins de la résistance acharnée des forces ukrainiennes trouve son origine dans un programme d’entraînement secret de la CIA, aujourd’hui fermé, mené depuis les lignes de front orientales de l’Ukraine. L’initiative a été décrite à Yahoo News par plus d’une demi-douzaine d’anciens responsables, qui ont tous requis l’anonymat pour pouvoir parler librement de sujets sensibles liés au renseignement.

Selon un ancien responsable de la sécurité nationale, le programme a été mis en œuvre dans le cadre d’autorisations déjà existantes pour la CIA et n’a pas nécessité une nouvelle détermination juridique pour l’agence, connue sous le nom de “covert action finding”.

Dans le cadre du programme de formation basé en Ukraine, les paramilitaires de la CIA ont enseigné à leurs homologues ukrainiens les techniques de tir d’élite, le maniement des missiles antichars Javelin fournis par les États-Unis et d’autres équipements, la manière d’échapper au repérage numérique utilisé par les Russes pour localiser les troupes ukrainiennes, ce qui les rendait vulnérables aux attaques d’artillerie, l’utilisation d’outils de communication secrets et la manière de ne pas être détecté dans la zone de guerre tout en faisant sortir les forces russes et les insurgés de leurs positions, entre autres compétences, selon les anciens responsables.

Après l’incursion de la Russie en 2014, l’armée américaine a également contribué à la mise en œuvre d’un programme de formation de longue date, reconnu publiquement, destiné aux troupes ukrainiennes dans la région occidentale du pays, loin des lignes de front. Ce programme comprenait également des instructions sur l’utilisation des missiles antichars Javelin et une formation de tireur d’élite.

Yahoo News a fait état en janvier d’une initiative secrète de formation de la CIA basée aux États-Unis pour les forces d’opérations spéciales ukrainiennes et d’autres personnels de renseignement. Ce programme, qui a débuté en 2015, comprenait également une formation aux armes à feu, aux techniques de camouflage et aux communications secrètes. Le rapport précédent de Yahoo News a également révélé que des paramilitaires de la CIA s’étaient rendus dans l’est de l’Ukraine pour aider les forces loyales à Kiev dans leur lutte contre la Russie et ses alliés séparatistes.

Des responsables américains ont précédemment nié à Yahoo News que les programmes de formation de la CIA aient jamais été orientés vers l’offensive. “L’objectif de la formation, et la formation dispensée, était d’aider à la collecte de renseignements”, a déclaré un haut responsable du renseignement.

Jusqu’à présent, cependant, les détails du programme d’entraînement paramilitaire de la CIA sur les lignes de front orientales de l’Ukraine n’ont jamais été révélés. Selon d’anciens responsables de l’agence, cette initiative a permis d’endurcir les forces d’opérations spéciales ukrainiennes pour l’assaut actuel de la Russie, qui a plongé l’Europe dans son pire conflit depuis des décennies. (La CIA s’est refusée à tout commentaire. Le Conseil national de sécurité a renvoyé les questions à la CIA. L’ambassade d’Ukraine à Washington, D.C., n’a pas répondu à une demande de commentaire).

D’anciens responsables du renseignement américain estiment que le programme continue de porter ses fruits. “Je pense que nous constatons un impact important des snipers. D’autant plus que les forces russes s’enlisent par manque de ravitaillement”, a déclaré l’ancien haut fonctionnaire. “Je pense que l’entraînement a vraiment porté ses fruits”.

Lorsque les paramilitaires de la CIA se sont rendus pour la première fois dans l’est de l’Ukraine à la suite de l’incursion initiale de la Russie en 2014, leur mission était double. Tout d’abord, ils ont reçu l’ordre de déterminer comment l’agence pouvait aider au mieux à former le personnel des opérations spéciales ukrainiennes à combattre les forces militaires russes, et leurs alliés séparatistes, qui menaient une guerre acharnée contre les troupes ukrainiennes dans la région de Donbas.

Mais la deuxième partie de la mission consistait à tester le courage des Ukrainiens eux-mêmes, selon d’anciens responsables. L’agence devait déterminer la “colonne vertébrale” des Ukrainiens, a déclaré un ancien haut responsable de la CIA. La question était de savoir s’ils allaient se laisser rouler ou s’ils allaient se lever et se battre”, a rappelé l’ancien responsable.

Les paramilitaires de la CIA ont rapporté à leurs supérieurs que les Ukrainiens étaient effectivement prêts à se battre.

Les agents de la CIA ont enseigné à leurs homologues ukrainiens les meilleures techniques de guerre irrégulière, a déclaré l’ancien haut responsable des services de renseignement. “Nous avons essayé de nous concentrer sur la planification opérationnelle, puis sur les compétences militaires les plus difficiles, comme l’adresse au tir à longue distance – pas seulement la capacité de le faire, mais aussi de savoir comment le faire sur un champ de bataille, afin d’épuiser le leadership de l’autre camp”, a déclaré l’ancien haut responsable du renseignement.

En raison du caractère sensible de la mission, l’agence a choisi d’envoyer des agents expérimentés et matures, se souviennent d’anciens fonctionnaires. L’idée était la suivante : “une erreur de calcul, un paramilitaire trop zélé, et nous nous retrouvons avec un problème”, a déclaré l’ancien fonctionnaire. “Tout ce que nous avons fait en Ukraine avait une chance d’être mal interprété et d’aggraver les tensions”. Aux paramilitaires vétérans à l’esprit plus stratégique envoyés par l’agence s’ajoutaient des spécialistes tactiques, comme des tireurs d’élite, qui travaillaient également pour le centre d’activités spéciales de la CIA.

Mais après plus d’une décennie consacrée à la guerre contre le terrorisme, l’environnement high-tech du champ de bataille a été un choc pour la CIA. Les soldats russes et leurs mandataires utilisaient des drones, des tours de téléphonie mobile et d’autres équipements pour trianguler les téléphones et les appareils électroniques des Ukrainiens et des paramilitaires de la CIA sur les lignes de front, puis les ciblaient rapidement grâce à ces informations, selon d’anciens responsables.

Les soldats ukrainiens “utilisaient des téléphones portables dans une tranchée”, se souvient un ancien responsable du renseignement. “Les gens se faisaient exploser en mille morceaux”.

C’était “presque comme SkyNet dans un film ‘Terminator’ – c’est à cela que la bordure orientale de l’Ukraine a commencé à ressembler”, dit l’ancien haut responsable de la CIA, faisant référence au système d’intelligence artificielle malveillant, auto-conscient et armé des films d’Arnold Schwarzenegger. Les opérations des Russes sur les lignes de front évolueraient rapidement en réponse à celles des Ukrainiens et de la CIA, selon les anciens responsables.

Les paramilitaires de la CIA devaient procéder à des ajustements rapides, se souviennent d’anciens responsables. Les responsables de l’Agence ont été contraints de développer de nouveaux modes de systèmes de communication sécurisés afin que les paramilitaires puissent “communiquer et bouger avant que les Russes ne vous indiquent la direction à suivre” et “qu’ils ne commencent à vous tirer dessus à la roquette”, se souvient l’ancien haut fonctionnaire.

La CIA a dû relever les défis en matière de compétences techniques qui se sont posés dans l’est de l’Ukraine. L’environnement était unique, où les ” règles de Moscou ” – c’est-à-dire la nécessité d’une extrême prudence opérationnelle, en raison des capacités de contre-espionnage des Russes – convergeaient avec une zone de guerre active.

“Nous avons été pris les pantalons baissés”, déclare l’ancien haut responsable de la CIA. Mais l’agence n’a pas tardé à mettre au point de nouveaux outils pour que les paramilitaires de l’agence puissent se transmettre des informations en toute sécurité sur les lignes de front, ainsi qu’à Washington, sans alerter les Russes. Les paramilitaires de l’agence ont également partagé certaines de ces techniques avec leurs homologues ukrainiens.

La dernière chose que la CIA souhaitait, c’était une confrontation directe avec les Russes qui pourrait exploser en un conflit plus large. Bien que le programme ait pris de l’ampleur au fil du temps, il a été volontairement maintenu à un niveau très bas, le nombre de paramilitaires de la CIA initialement envoyés dans l’est de l’Ukraine ne dépassant pas les 10 %. Selon d’anciens responsables, il s’agissait de minimiser l’exposition de l’agence et de protéger les Ukrainiens afin qu’ils ne suscitent pas l’ire des Russes.

Et les règles de l’engagement de l’agence sur les lignes de front ukrainiennes étaient claires : conseiller et former, mais ne pas prendre part au combat soi-même, se souviennent d’anciens fonctionnaires.

L’agence a fait comprendre aux paramilitaires de la CIA qui se rendaient sur le front que “les Ukrainiens disposaient d’opérations spéciales très efficaces”, se souvient l’ancien haut responsable du renseignement. La directive était la suivante : “Votre travail consiste à les rendre plus efficaces”.

Les responsables de la CIA pensaient que “le simple fait d’envoyer six gars pour être six tireurs d’élite ne va pas vraiment affecter l’espace de combat”, se souvient ce responsable. “Notre travail est d’avoir un impact exponentiel ; ce n’est pas d’obtenir notre badge pour avoir tiré sur un Russe ou autre chose.”

Pourtant, peu après l’entrée en fonction de Donald Trump en 2017, les responsables du Conseil national de sécurité se sont inquiétés du fait que, bien que les paramilitaires de la CIA en Ukraine soient interdits de combat, les paramètres de leur mission, qui avait commencé sous l’administration Obama, étaient ambigus. “Nous craignions que les autorisations ne soient trop étendues”, a déclaré un ancien responsable de la sécurité nationale.

L’une des grandes questions était : “Jusqu’où peut-on aller avec les pouvoirs d’action secrète existants ?” se souvient l’ancien fonctionnaire. “Si, Dieu nous en préserve, ils ont tiré sur des Russes, cela pose-t-il un problème ? Avez-vous besoin d’autorités spéciales pour cela ?” Les responsables de la Maison Blanche se sont également inquiétés de ce qui pourrait se passer si des agents de la CIA étaient capturés par des forces pro-russes lors de ce qui était censé être une mission secrète, a rappelé l’ancien fonctionnaire.

La discussion sur le programme de l’agence faisait partie d’un examen plus large à la Maison Blanche de Trump du soutien américain à Kiev – et de ce que pourraient être les lignes rouges de Moscou, a rappelé l’ancien fonctionnaire. “Il y avait une école de pensée selon laquelle les Russes parlaient le bon vieux langage de la guerre par procuration”, et que les programmes de formation secrets de la CIA (ainsi que les programmes reconnus de l’armée) et la fourniture ouverte d’armes par les États-Unis à l’Ukraine étaient donc dans des limites historiquement acceptables, a déclaré l’ancien fonctionnaire.

Les dirigeants de la CIA et les responsables de la Maison Blanche comprenaient tous deux les risques – mais les appréhendaient toujours. “Je ne sais pas comment nous avons fait pour que personne ne soit blessé, pour être honnête”, déclare l’ancien haut responsable des services de renseignement. Mais la nature secrète de la mission garantissait le déni. Les responsables américains “ne voulaient pas dire : “Un agent de la CIA vient d’être tué par un Russe” en Ukraine, se souvient l’ancien responsable. “Cela mettrait le président ou la Maison Blanche dans une très mauvaise position”.

Le programme de la CIA basé en Ukraine a fonctionné pendant des années, selon d’anciens responsables. Mais alors que la menace d’une invasion russe à grande échelle devenait de plus en plus aiguë le mois dernier, l’administration Biden, encore sous le coup du retrait d’Afghanistan, a retiré tout le personnel de la CIA du pays, y compris les paramilitaires de l’agence endurcis dans les zones de guerre, selon un ancien responsable du renseignement en contact étroit avec ses collègues du gouvernement américain.

L’administration était “terrifiée à l’idée que même les clandestins se retrouvent en première ligne”, explique cet ancien fonctionnaire.

Mais même si le cadre des formateurs paramilitaires de la CIA n’est plus en Ukraine, l’effet des programmes de formation de l’agence – tant aux États-Unis que sur le front oriental de l’Ukraine – “ne peut être surestimé”, a déclaré l’ancien haut fonctionnaire de la CIA. Ces unités d’élite formées par l’agence ont créé “un noyau solide” pour les grandes forces militaires ukrainiennes actuelles, selon ce responsable.

Outre les compétences spécialisées que ces agents apportent dans la lutte contre les troupes russes, certains des avantages sont plus intangibles, selon d’anciens responsables. Les unités d’opérations spéciales formées par la CIA montrent l’exemple en “remportant quelques petites victoires” et en “fournissant quelques exemples de réussite” pour l’armée ukrainienne dans son ensemble, déclare l’ancien haut fonctionnaire.

Le courage peut être contagieux, note l’ancien fonctionnaire. Ainsi, encouragés par les victoires de leurs camarades, “vous avez des gens qui chargent au son des coups de feu”.

Source : https://news.yahoo.com/exclusive-secret-cia-training-program-in-ukraine-helped-kyiv-prepare-for-russian-invasion-090052743.html#referrer=https://www.google.com&csi=0