Israël, autrefois le modèle pour vaincre le Covid, fait face à une nouvelle vague d’infections

L’une des sociétés les plus vaccinées, Israël a désormais l’un des taux d’infection les plus élevés au monde, ce qui soulève des questions sur l’efficacité du vaccin.

Un service d’isolement des coronavirus la semaine dernière à Safed, en Israël.
Les infections ont plus que doublé au cours des deux dernières semaines.Crédit…Jalaa Marey/AFP — Getty Images

JERUSALEM — Au printemps dernier, la campagne de vaccination remarquablement rapide d’Israël a été considérée comme un modèle mondial. Les infections à coronavirus ont chuté, un laissez-passer électronique a permis aux vaccinés d’assister à des concerts en salle et à des événements sportifs, et les règles de distanciation et les mandats de masque ont finalement été supprimés.

Israël a offert au monde un aperçu plein d’espoir de la sortie de la pandémie .

Plus maintenant.

Une quatrième vague d’infections approche rapidement les niveaux des pires jours de la pandémie d’Israël l’hiver dernier. Le taux quotidien de nouveaux cas confirmés de virus a plus que doublé au cours des deux dernières semaines, faisant d’Israël un point chaud croissant dans les charts internationaux .

Les restrictions sur les rassemblements et les lieux commerciaux et de divertissement ont été rétablies cette semaine, et le gouvernement envisage un nouveau verrouillage.

« Je crois que nous sommes en guerre », a déclaré mercredi le commissaire israélien au coronavirus, le professeur Salman Zarka, à une commission parlementaire.

Les scientifiques évaluent toujours comment la réponse d’Israël à la pandémie est passée d’un exemple brillant à un récit édifiant, et le renversement étonnant a fourni un test crucial pour le nouveau Premier ministre israélien, Naftali Bennett , qui a revendiqué le leadership en partie sur la force de son manifeste, “Comment pour vaincre une pandémie.

Mais certains experts craignent que le taux élevé d’infections en Israël parmi les premiers vaccinés n’indique un déclin des protections du vaccin au fil du temps, une découverte qui a contribué à la décision américaine mercredi de commencer à offrir des rappels aux Américains à partir du mois prochain.

En attendant de recevoir une troisième dose du vaccin la semaine dernière à Jérusalem.  Plus d'un million d'Israéliens ont déjà reçu un rappel.
En attendant de recevoir une troisième dose du vaccin la semaine dernière à Jérusalem. Plus d’un million d’Israéliens ont déjà reçu un rappel.Crédit…Ammar Awad/Reuters

Le vaccin pourrait être moins efficace pour prévenir l’infection par la variante Delta hautement contagieuse, maintenant la version principale du virus en Israël. Et la première cohorte à être vaccinée était un groupe plus âgé dont le système immunitaire était peut-être plus faible au départ.

En juin, les Israéliens, convaincus que le pire était passé, avaient abandonné la distanciation sociale et d’autres précautions.

« Tout le monde s’est efforcé d’essayer de mettre le souvenir d’une année et demie très difficile derrière eux », a déclaré le professeur Ran Balicer, président d’un groupe d’experts qui conseille le gouvernement israélien sur la réponse de Covid.

« À ce moment-là », a-t-il dit, « le paradigme pour beaucoup était qu’Israël est le pays le plus vacciné au monde, que les personnes vaccinées sont rarement infectées, qu’elles tombent encore plus rarement gravement malades et que fondamentalement, avec de très peu de précautions en place, la population était très proche de l’immunité collective, tout bien considéré. Ce n’était pas une erreur.

Le problème, a-t-il dit, était que ce qui était vrai pour le virus d’origine « ne l’était pas nécessairement pour les futures variantes couplées à une immunité décroissante ».

La grande majorité de la population âgée d’Israël avait reçu deux doses du vaccin Pfizer-BioNTech fin février, et à ce jour, environ 78 pour cent de la population de 12 ans et plus sont complètement vaccinés.

Au cinéma en mai à Jérusalem.  En juin, le gouvernement avait levé la plupart des restrictions antivirus.
Au cinéma en mai à Jérusalem. En juin, le gouvernement avait levé la plupart des restrictions antivirus.Crédit…Abir Sultan/EPA, via Shutterstock

On pense toujours que le vaccin aide à prévenir les maladies graves chez ceux qui sont infectés, bien que certaines données israéliennes suggèrent la possibilité d’un risque accru de maladie grave chez ceux qui ont reçu des vaccinations précoces. Le nombre de décès en Israël a augmenté au cours du mois dernier à mesure que le taux d’infection augmentait.

Voyant les niveaux d’infection chuter au printemps et déterminé à redémarrer l’économie, Israël a retiré son système de laissez-passer électroniques, assoupli les interdictions de voyager et levé toutes les autres restrictions. Le dernier à disparaître était le mandat du masque d’intérieur le 15 juin.

Quelques jours plus tôt, cependant, une famille était revenue de vacances grecques dans la ville centrale de Modiin, une plaque tournante de la classe moyenne entre Tel Aviv et Jérusalem. Plus de 90 pour cent de ses habitants de 12 ans et plus sont vaccinés, selon son maire, Haim Bibas, ce qui en fait l’une des villes les plus vaccinées d’Israël.

Mais la famille comprenait un enfant trop jeune pour être vacciné, et qui aurait dû passer au moins 10 jours en quarantaine à domicile en attendant un test PCR négatif, selon la réglementation de l’époque.

Au lieu de cela, les parents ont envoyé l’enfant à l’école. En fin de compte, environ 80 étudiants ont été infectés par la variante Delta.

« L’enfant n’était pas à blâmer », a déclaré M. Bibas, pointant indirectement du doigt les parents.

Une deuxième éclosion s’est produite presque simultanément dans des circonstances similaires dans une école du nord.

Le Premier ministre Naftali Bennett, à gauche, à Jérusalem le mois dernier, a tardé à réagir à la résurgence du virus, privilégiant une approche permettant aux entreprises de fonctionner à pleine capacité. 
Le Premier ministre Naftali Bennett, à gauche, à Jérusalem le mois dernier, a tardé à réagir à la résurgence du virus, privilégiant une approche permettant aux entreprises de fonctionner à pleine capacité. Crédit…Photo de la piscine par Ronen Zvulun

La variante Delta a depuis pris le relais en Israël, et vient désormais principalement de l’intérieur du pays.

Le professeur Balicer avait averti en mai que malgré les premiers succès, la pandémie d’Israël n’était pas terminée. Il y avait un risque continu de variantes qui pourraient être plus imperméables au vaccin. Sur une population de neuf millions d’habitants, environ un million d’Israéliens éligibles ont jusqu’à présent choisi de ne pas se faire vacciner du tout. Et parmi les personnes complètement vaccinées, les scientifiques israéliens ont trouvé de plus en plus de preuves d’un déclin de l’immunité, en particulier parmi la population plus âgée qui a été vaccinée en premier.

Les données publiées par le ministère israélien de la Santé fin juillet suggèrent que le tir de Pfizer n’était efficace que de 39 % contre la prévention de l’infection dans le pays fin juin et début juillet, contre 95 % de janvier à début avril. Dans les deux périodes, cependant, le coup était efficace à plus de 90 pour cent dans la prévention de la maladie grave.

Les experts avertissent que ces premières évaluations n’ont pas été prouvées scientifiquement : le petit nombre de cas impliqués, les politiques de test d’Israël et une foule d’autres biais pourraient avoir faussé les résultats.

Pourtant, à l’approche de l’été, les infections ont commencé à monter en flèche. L’école était finie, les familles se pressaient dans les hôtels locaux et jusqu’à 40 000 personnes par jour volaient à l’étranger, alors même que la variante Delta se déchaînait à travers le monde. Après plusieurs jours de zéro décès de Covid en juin, au moins 230 Israéliens sont morts jusqu’à présent ce mois-ci.

Israéliens et touristes vaccinés arrivant à l'aéroport de Tel-Aviv en mai.  Alors que les niveaux d'infection diminuaient au printemps, Israël a assoupli les restrictions de voyage.
Israéliens et touristes vaccinés arrivant à l’aéroport de Tel-Aviv en mai. Alors que les niveaux d’infection diminuaient au printemps, Israël a assoupli les restrictions de voyage.Crédit…Jack Guez/Agence France-Presse — Getty Images

Contrairement aux précédents épicentres d’infection dans les communautés ultra-orthodoxes surpeuplées et moins vaccinées d’Israël, ce fléau s’est principalement installé dans les banlieues bien vaccinées de la classe moyenne.

Certains experts ont accusé le nouveau gouvernement d’avoir tardé à réagir.

La résurgence de la contagion a coïncidé avec la prestation de serment du gouvernement de M. Bennett à la mi-juin. Après trois blocages israéliens, M. Bennett est arrivé avec une nouvelle approche, déterminant que le pays devait vivre avec le virus et maintenir ses activités à pleine capacité. Il a qualifié la politique de « suppression douce ».

Un mandat de masque d’intérieur a été rétabli le 25 juin, mais le respect était laxiste. Des experts médicaux alarmés ont commencé à demander des mesures plus strictes, notamment des restrictions sur tous les rassemblements. Le comité consultatif du gouvernement a appelé à deux reprises – en juillet et à nouveau le 1er août – au rétablissement immédiat du système électronique Green Pass.

“Ce n’est qu’au cours des deux dernières semaines qu’un sentiment d’urgence est revenu”, a déclaré le professeur Nadav Davidovitch, expert en santé publique et membre du groupe consultatif. « Ce que nous faisons maintenant, nous devions le faire en juillet. »

Mais après l’euphorie prématurée du printemps, la fatigue virale a rendu difficile le retour à des protocoles antivirus stricts.

“C’est une question de discipline”, a déclaré le professeur Galia Rahav, chef de l’unité des maladies infectieuses et des laboratoires du centre médical Sheba près de Tel Aviv. « Les gens en ont marre des masques. Ils veulent vivre.

Les responsables craignent que de nombreux Israéliens ne soient toujours pas conscients du danger croissant.

« Le public israélien n’a pas encore compris que nous sommes dans une quatrième vague importante », a déclaré Tomer Lotan, directeur général du ministère de la Sécurité publique, qui est responsable de l’application des lois. « Nous sommes toujours en mode routine, avec le sentiment que nous sommes vaccinés. Il est difficile de faire la transition dans le discours public et de dire : « Écoutez, nous sommes dans une catastrophe. »

Jouer dans une fontaine d'eau ce mois-ci à Jérusalem.  « Les gens en ont marre des masques », a déclaré un expert.  « Ils veulent vivre.
Jouer dans une fontaine d’eau ce mois-ci à Jérusalem. « Les gens en ont marre des masques », a déclaré un expert. « Ils veulent vivre.Crédit…Abir Sultan/EPA, via Shutterstock

Israël place désormais ses espoirs dans les injections de rappel. En commençant par les 60 ans et plus, et en élargissant rapidement le lecteur aux 50 ans et plus, plus d’un million de citoyens ont déjà reçu une troisième dose ce mois-ci. Des chercheurs israéliens disent qu’il existe des signes préliminaires indiquant que les nouvelles infections parmi les personnes vaccinées plus âgées pourraient avoir commencé à baisser .

Une étude préliminaire publiée mercredi par Maccabi, un fournisseur de soins de santé israélien, a révélé qu’un rappel du vaccin Pfizer offrait une efficacité de 86% contre l’infection chez les personnes âgées de plus de 60 ans, une semaine ou plus après avoir reçu la troisième dose.

Un débat mondial fait rage sur les boosters. L’administration Biden a annoncé mercredi que les Américains ayant reçu les vaccins Pfizer-BioNTech et Moderna pourraient obtenir des rappels huit mois après avoir reçu leurs deuxièmes doses.

Mais l’Organisation mondiale de la santé soutient que les vaccins disponibles seraient mieux utilisés pour inoculer les personnes à haut risque dans les pays pauvres où peu ont été vaccinés et où de nouvelles variantes pourraient émerger.

La plupart des Palestiniens de Cisjordanie et de Gaza ne sont toujours pas vaccinés après que les autorités palestiniennes ont rejeté un accord d’échange de vaccins avec Israël en juin.

Le professeur Davidovitch, l’expert israélien en santé publique, a reçu une troisième injection. Mais il est désormais convaincu de la nécessité d’une stratégie à plusieurs niveaux, notamment le port du masque, la limitation de l’accès aux lieux publics aux vaccinés ou à ceux qui se sont remis du virus, et des mesures pour renforcer le système de santé.

« Les vaccinations étaient censées tout résoudre », a-t-il déclaré. « Nous comprenons maintenant que les vaccins ne suffisent pas. »