Israël envisage une quatrième dose de vaccin, mais certains experts estiment que c’est prématuré

Israël envisage une quatrième dose de vaccin, mais certains experts estiment que c'est prématuré

Certains scientifiques mettent en garde contre le fait qu’un trop grand nombre d’injections pourrait en fait nuire à la capacité du corps à combattre le virus Covid-19. Mais les experts israéliens disent qu’il n’y a pas de temps à perdre.

Des Israéliens plus âgés ont reçu un troisième vaccin Covid-19 à Tel Aviv en août.Credit...Sebastian Scheiner/Associated Press

JERUSALEM – Israël envisage d’approuver une quatrième dose du vaccin Covid-19 pour les personnes vulnérables afin de contenir la variante Omicron qui se propage rapidement, malgré le débat entre les scientifiques et le manque de preuves pour ou contre un autre rappel.

Le groupe d’experts qui conseille le gouvernement israélien sur la pandémie a reconnu cette incertitude, mais a recommandé mardi l’administration d’une quatrième dose, concluant que les avantages potentiels l’emportaient sur les risques. Il a souligné les signes d’affaiblissement de l’immunité quelques mois après la troisième injection et a déclaré que tout retard dans l’administration de doses supplémentaires pourrait s’avérer trop tardif pour protéger les personnes les plus exposées.

Certains scientifiques ont toutefois averti que le plan pourrait se retourner contre eux, car un trop grand nombre d’injections pourrait provoquer une sorte de fatigue du système immunitaire, compromettant la capacité de l’organisme à combattre le coronavirus. Quelques membres du groupe consultatif du gouvernement ont soulevé cette préoccupation en ce qui concerne les personnes âgées, selon un résumé écrit de la discussion obtenu par le New York Times.

Le Premier ministre Naftali Bennett a clairement indiqué qu’il était en faveur d’une quatrième injection, et le ministre de la Santé Nitzan Horowitz a suggéré qu’une nouvelle série de rappels pourrait être lancée d’ici dimanche. Mais jeudi soir, le ministère de la santé n’avait pas donné suite à ce conseil, et un haut fonctionnaire du ministère a déclaré qu’il attendait davantage de données en provenance d’autres pays.

Israël, petit pays doté d’un système de santé publique efficace, a été l’un des premiers à déployer la première série de vaccinations Covid et, plus tard, à effectuer des rappels, de sorte que ses résultats ont été suivis de près par le reste du monde. Grâce à son rythme soutenu, Israël est en mesure d’évaluer rapidement l’efficacité des vaccins et la rapidité avec laquelle la protection s’estompe.

“Le prix à payer sera plus élevé si nous ne vaccinons pas”, a déclaré le Dr Boaz Lev, chef du groupe consultatif, lors d’une conférence de presse mercredi dernier. Décrivant la propagation d’Omicron comme “une sorte de tsunami ou de tornade”, il a ajouté : “Nous n’avons pas beaucoup de temps pour prendre des décisions.”

Alors qu’Omicron balaie le monde à une vitesse alarmante, les gouvernements se démènent pour trouver un moyen de l’endiguer face à la pression considérable exercée par l’opinion publique pour que soient imposées de nouvelles restrictions à la vie quotidienne, que les fêtes de fin d’année soient freinées et que les difficultés économiques engendrées par deux années de pandémie soient aggravées.

Un nouveau rapport britannique montre que les doses de rappel sont moins efficaces contre Omicron que les variantes précédentes, et que leur efficacité s’estompe plus rapidement – en dix semaines. Les fabricants de vaccins tentent d’adapter leurs injections pour cibler Omicron.

Outre les craintes qu’une quatrième injection en moins d’un an puisse affaiblir l’immunité, certains experts ont déclaré que le gouvernement israélien n’avait pas encore tiré le meilleur parti des autres options, comme la vaccination d’un plus grand nombre de personnes non vaccinées ou l’administration d’une troisième injection à environ un million de citoyens éligibles qui n’en ont pas encore reçu.

Outre les connaissances généralement limitées sur Omicron, l’effet d’une quatrième dose contre la nouvelle variante est également inconnu. Mais les experts médicaux du pays soulignent une baisse de l’immunité chez les personnes âgées de 60 ans ou plus, qui ont été les premières à recevoir la troisième injection à partir du mois d’août.

Des chercheurs israéliens du ministère de la santé et de plusieurs institutions universitaires ont présenté mardi des données à l’équipe consultative qui a recommandé la quatrième injection. La présentation, obtenue par le Times, montre un doublement du taux d’infection par le virus Delta chez les plus de 60 ans dans les quatre ou cinq mois suivant la troisième injection.

Il n’y avait aucune indication claire d’une efficacité réduite contre les maladies graves.

Israël a confirmé quelques centaines de cas d’Omicron, mais les autorités affirment que la nouvelle variante est beaucoup plus répandue et qu’elle pourrait dépasser Delta comme variante dominante dans le pays d’ici deux ou trois semaines.

Compte tenu de la crainte d’une épidémie majeure d’Omicron pendant l’hiver, alors que les hôpitaux débordent déjà de patients souffrant de complications de la grippe et d’autres affections respiratoires, le comité consultatif a voté à une écrasante majorité pour recommander une quatrième dose pour les personnes de plus de 60 ans, celles dont le système immunitaire est affaibli et les travailleurs de la santé, à administrer au moins quatre mois après leur troisième injection.

Le groupe d’experts n’a pas recommandé de quatrième injection pour la population en général à ce stade. Mais il a conseillé d’administrer la troisième dose trois mois après la deuxième, au lieu du délai actuel de cinq mois.

Bien qu’il existe des preuves qu’Omicron, découvert le mois dernier, provoque généralement une maladie moins grave que les variantes précédentes, les responsables israéliens ont déclaré que lorsqu’ils disposeront d’informations plus claires, il sera peut-être trop tard pour protéger les personnes les plus exposées.

“Nous pouvons nous asseoir dans nos fauteuils universitaires et attendre les recherches de l’étranger”, a déclaré le Dr Tal Brosh, un autre membre du comité consultatif, “mais c’est une sorte de privilège que nous ne pensons pas avoir”.

Israël a commencé à administrer le vaccin Pfizer-BioNTech à deux doses en décembre dernier et a vacciné une part importante de sa population avant même que de nombreux pays riches ne s’y mettent. Au printemps, il est devenu le premier pays au monde à vacciner la majeure partie de sa population. M. Bennett, le premier ministre, s’est félicité de la décision prise fin juillet d’administrer la troisième injection, et a déclaré qu’elle avait permis de contenir la vague Delta tout en maintenant les écoles et l’économie ouvertes.

L’émergence d’Omicron menace d’annuler ces gains et de renvoyer le pays dans une sorte de verrouillage. Israël n’a pas tardé à renforcer les contrôles aux frontières et à interdire à la plupart des ressortissants étrangers de s’y rendre, et il dresse une liste rouge de plus en plus longue des pays où les taux d’infection sont élevés et où les Israéliens ne peuvent se rendre sans autorisation spéciale, notamment les États-Unis et le Canada.

M. Bennett a accueilli avec enthousiasme la recommandation du groupe d’experts de procéder à une quatrième injection cette semaine, en déclarant : “Les citoyens d’Israël ont été les premiers au monde à recevoir une troisième dose, et nous continuons à montrer la voie avec la quatrième.”

Le ministre allemand de la santé, Karl Lauterbach, a déclaré jeudi qu’il s’attendait à ce que les Allemands reçoivent un autre rappel l’année prochaine, en fonction de la durée de la protection conférée par la troisième injection.

Mais certains professionnels de la santé ont suggéré de freiner les choses.

Le professeur Hagai Levine, épidémiologiste et président de l’Association israélienne des médecins de santé publique, a déclaré qu’Israël ne connaissait pas encore de forte augmentation des infections – les infections quotidiennes sont d’environ 1 200 par jour, contre 11 000 au pic de la vague Delta en août – et rien ne prouve qu’une quatrième injection soit nécessaire pour prévenir une maladie grave due à Omicron.

“Je respecte l’opinion de ceux qui disent qu’il vaut mieux prévenir que guérir”, a déclaré le professeur Levine dans une interview, “et il n’y a aucun problème à être préparé. Mais avant de faire une quatrième piqûre, il est préférable d’attendre les données scientifiques.”

Un autre critique virulent, le professeur Dror Mevorach, qui dirige le service des coronavirus au centre médical Hadassah de Jérusalem, a également appelé à attendre davantage de données.

“Ce n’est pas parce que nous avons commencé avec la troisième dose qu’il faut en administrer une quatrième sans aucune base scientifique”, a-t-il déclaré. La diminution des anticorps au fil du temps est naturelle, a-t-il ajouté, et le renforcement des anticorps pourrait avoir des avantages limités.

Le groupe consultatif du gouvernement a déclaré que sa recommandation d’une quatrième injection découlait de la confluence particulière de l’Omicron et de la charge supplémentaire sur le système de santé pendant l’hiver, et qu’elle pourrait ne pas conduire aussi rapidement à une cinquième.

Dans un premier temps, de nombreux Israéliens ont considéré que l’avance prise par leur pays dans la vaccination de la population était un privilège et un billet pour un retour rapide à la vie normale. Mais la perspective d’une quatrième vaccination en l’espace d’un an a fait réfléchir certains.

“Comme beaucoup de gens, je suis très ambivalent”, a déclaré Chely Edery, 59 ans, propriétaire d’une boutique de cadeaux à Jérusalem. “La dernière chose que je souhaite, c’est que mon commerce ferme, mais j’ai le sentiment que cette fois, ils n’en savent pas assez.”

Benny Muchawsky, 80 ans, architecte, a déclaré que cela ressemblait à de l’hystérie.

“Israël est le laboratoire pour le vaccin contre le coronavirus”, a-t-il dit.

Christopher F. Schuetze à Hanovre, en Allemagne, a contribué au reportage.