La crise énergétique de l’Europe touche aussi le reste du monde

Des millions de personnes dans le monde entier vont ressentir l’impact de la flambée des prix du gaz naturel cet hiver.

A power failure in November 2016 plunged London's West End into darkness. Energy supplies in the U.K. and elsewhere in Europe may become more unreliable this winter.

Cet hiver, le monde entier se battra pour un élément invisible, mais rarement aussi vital – et dont l’offre se réduit de façon alarmante.

Les nations dépendent plus que jamais du gaz naturel pour chauffer les maisons et alimenter les industries, dans un contexte où l’on s’efforce d’abandonner le charbon et d’accroître l’utilisation de sources d’énergie plus propres. Mais il n’y a pas assez de gaz pour alimenter la reprise post-pandémique et remplir les stocks épuisés avant les mois d’hiver. Les pays tentent de surenchérir pour s’approvisionner, tandis que les exportateurs, comme la Russie, s’efforcent de conserver davantage de gaz naturel sur leur territoire. La pénurie va s’aggraver lorsque les températures vont baisser.

La crise en Europe laisse présager des problèmes pour le reste de la planète. La pénurie d’énergie sur le continent fait craindre des pannes d’électricité et des fermetures d’usines.

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Les stocks dans les installations de stockage européennes sont à des niveaux historiquement bas pour cette période de l’année. Les flux pipeliniers en provenance de Russie et de Norvège ont été limités. C’est inquiétant, car le temps plus calme a réduit la production des éoliennes, tandis que les centrales nucléaires européennes vieillissantes sont en cours de suppression ou sont plus sujettes aux pannes, ce qui rend le gaz encore plus nécessaire. Il n’est donc pas étonnant que les prix du gaz en Europe aient augmenté de près de 500 % l’année dernière et qu’ils atteignent aujourd’hui des niveaux record.

Cette flambée a obligé certains producteurs d’engrais en Europe à réduire leur production, et d’autres devraient suivre, ce qui risque d’augmenter les coûts pour les agriculteurs et d’aggraver l’inflation alimentaire mondiale. Au Royaume-Uni, les prix élevés de l’énergie ont contraint plusieurs fournisseurs à cesser leurs activités.

Même un hiver normalement froid dans l’hémisphère nord devrait entraîner une nouvelle hausse des prix du gaz naturel dans une grande partie du monde. En Chine, les utilisateurs industriels, notamment les fabricants de céramique, de verre et de ciment, pourraient réagir en augmentant les prix ; au Brésil, les ménages devront faire face à des factures d’électricité élevées. Les économies qui n’ont pas les moyens de se procurer ce combustible, comme le Pakistan ou le Bangladesh, pourraient tout simplement s’arrêter de fonctionner.

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Les services publics et les décideurs politiques prient pour que les températures soient douces, car il est déjà trop tard pour stimuler l’approvisionnement. La perspective d’une accélération des coûts de l’énergie, associée à des chaînes d’approvisionnement comprimées et à des prix des denrées alimentaires qui n’ont jamais été aussi élevés, pourrait amener davantage de banquiers centraux à se demander si le bond de l’inflation est aussi transitoire qu’ils l’avaient espéré. Les opérateurs dissèqueront soigneusement chaque prévision météorologique publiée d’ici à décembre.

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“Si l’hiver est vraiment froid, je crains que nous n’ayons pas assez de gaz pour le chauffage dans certaines parties de l’Europe”, a déclaré Amos Hochstein, conseiller principal du département d’État américain pour la sécurité énergétique, à Bloomberg Television le 20 septembre. Pour certains pays, “ce ne sera pas seulement une valeur de récession, cela affectera la capacité à fournir du gaz pour le chauffage. Cela touche la vie de tout le monde”.

En Asie, les importateurs de gaz naturel liquéfié paient des prix records pour cette période de l’année afin de s’approvisionner, et certains commencent à s’arracher des combustibles plus polluants comme le charbon et le fioul domestique au cas où ils n’en obtiendraient pas assez. Cette situation pourrait compromettre les efforts déployés par les gouvernements pour atteindre des objectifs écologiques ambitieux : Le gaz émet environ deux fois moins de dioxyde de carbone que le charbon lorsqu’il est brûlé.

La Chine, premier acheteur mondial de gaz naturel, n’a pas rempli ses stocks assez rapidement, même si les importations ont presque doublé par rapport à l’année dernière, selon les données des douanes. Plusieurs provinces chinoises rationnent déjà l’électricité pour les industries afin d’atteindre les objectifs du président Xi Jinping en matière d’efficacité énergétique et de réduction de la pollution. Une crise de l’électricité pourrait exacerber les fermetures si les autorités détournent le gaz pour éclairer et chauffer les ménages.

Si les usines chinoises doivent faire face à des pénuries d’électricité généralisées, les prix mondiaux de l’acier et de l’aluminium vont bondir. Pour aggraver la situation, le pays est également aux prises avec une pénurie de charbon.

Les services publics du Japon et de la Corée du Sud sont largement protégés par des contrats de GNL à long terme qui sont indexés sur le pétrole. Néanmoins, la Korea Electric Power Co. a annoncé le 23 septembre qu’elle allait augmenter les prix de l’électricité pour la première fois en près de huit ans. Une soudaine vague de froid pourrait obliger davantage de compagnies d’électricité à se plonger dans le marché au comptant pour acheter des approvisionnements d’urgence en gaz à des taux records. C’est ce qui s’est passé l’hiver dernier.

Le coût de l’approvisionnement en GNL a déclenché une controverse politique au Pakistan, où les politiciens de l’opposition exigent une enquête sur les achats de l’importateur public.

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Au Brésil, les débits les plus faibles du bassin du fleuve Parana depuis près d’un siècle ont réduit la production d’hydroélectricité et obligé les services publics à recourir davantage au gaz. Le pays a augmenté ses importations de gaz à un niveau record en juillet, et les factures d’électricité augmentent. L’inflation étant déjà galopante, cela pourrait nuire aux chances du président Jair Bolsonaro lors des élections de l’année prochaine.

Le décor est planté pour une course effrénée entre l’Asie, l’Europe, le Moyen-Orient et l’Amérique du Sud pour les cargaisons de GNL provenant d’exportateurs tels que le Qatar, Trinité-et-Tobago et les États-Unis. “Nous avons une énorme demande de la part de tous nos clients et, malheureusement, nous ne pouvons pas répondre à tout le monde”, a averti Saad Al-Kaabi, ministre de l’énergie du Qatar, lors d’une conférence de l’industrie ce mois-ci.

Les exportateurs américains sont sur le point d’expédier plus de GNL que jamais grâce à la mise en service de nouveaux projets vers la fin de l’année. Mais plus le gaz part à l’étranger, moins il est disponible chez nous. Même si les prix du gaz ont été notablement plus bas aux États-Unis qu’en Europe et en Asie, ils se négocient près du niveau le plus élevé depuis 2014. Les stocks de gaz sont inférieurs à leur moyenne saisonnière sur cinq ans, mais les foreurs de schiste américains hésitent à augmenter leur production par crainte que cela ne plombe leur rentabilité et ne décourage les investisseurs.

L’Industrial Energy Consumers of America a demandé au ministère de l’énergie de réduire les exportations américaines jusqu’à ce que les niveaux de stockage reviennent à la normale, ce qui pourrait exacerber les pénuries à l’étranger.

Il fut un temps où le citoyen moyen ne prêtait guère attention au prix du marché du gaz naturel. Ce n’est pas comme pour le pétrole, où une décision rapide de l’OPEP affecte presque immédiatement le prix à la pompe. Cet hiver, le monde va probablement apprendre à quel point l’économie mondiale dépend du gaz naturel. -Avec Lynn Doan et Anna Shiryaevskaya

https://www.bloomberg.com/news/articles/2021-09-27/europe-s-energy-crisis-is-about-to-go-global-as-gas-prices-soar