L’avenir de l’Europe est en jeu dans la lutte pour le poste de ministre des finances en Allemagne.

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Un conservateur budgétaire en poste et une nouvelle ère de limitation de la dette pourraient s’avérer désastreux pour les pays de l’UE

Le résultat des élections allemandes était connu quelques minutes après la fermeture des bureaux de vote le 26 septembre. Mais le type de gouvernement qui en sortira se décide maintenant, à huis clos, dans le cadre d’intenses négociations de coalition à trois. L’Union chrétienne-démocrate (CDU)/Union chrétienne-sociale (CSU) ayant été humiliée par une défaite d’une ampleur sans précédent, Olaf Scholz, du parti social-démocrate (SPD), est le grand favori pour succéder à Angela Merkel à la chancellerie.

La véritable question est celle de l’équilibre des pouvoirs entre les deux partenaires de coalition du SPD, les Verts et le Parti démocratique libre (FDP). L’une des questions clés de ces négociations est de savoir qui obtient le poste au ministère des finances. Les politiciens concernés sont peut-être inconnus en dehors de l’Allemagne, et la bataille pour savoir qui contrôle les cordons de la bourse peut sembler peu glorieuse. Mais elle déterminera en fait les perspectives non seulement du prochain gouvernement allemand, mais aussi de l’Europe.

Le FDP et les Verts veulent tous deux le poste de ministre des finances. En effet, au cours de la campagne, le leader du FDP, Christian Lindner, en a fait un sujet d’actualité, avertissant les électeurs que le choix se situait entre lui et Robert Habeck, le président du parti des Verts et principal architecte de la coalition des feux de signalisation.

Le FDP et les Verts sont, à certains égards, similaires. Ce sont les deux partis qui se disputent les votes des jeunes. Tous deux adoptent une position ferme en matière de libertés civiles et n’ont guère de temps à consacrer aux compromis avec la Russie et la Chine. Ils veulent tous deux moderniser l’infrastructure grinçante de l’Allemagne, notamment en matière de technologie. Mais sur le climat, les Verts sont beaucoup plus sérieux que le FDP. Les deux partis diffèrent également sur la politique sociale et économique – et ils diffèrent aussi sur l’Europe.

Lindner et le FDP défendent des impôts bas, la limitation de la dette et une ligne dure envers les partenaires européens de l’Allemagne. La crise climatique doit être résolue par l’investissement privé et la tarification du carbone. Les Verts, en revanche, ont mis le climat au premier plan – et pour cette raison, ils préconisent des investissements à grande échelle, la levée du “frein à l’endettement” de l’Allemagne et une politique pro-européenne qui poursuit les mesures prises en 2020 en faveur d’une politique d’investissement commune financée par la dette. C’est précisément dans ces domaines politiques – où les différences entre les Verts (et le SPD) et le FDP sont les plus grandes – que le ministère des finances est crucial.

Le ministère allemand des finances est important, et pas seulement pour l’Allemagne. Dans les gouvernements de Mme Merkel entre 2009 et 2017, le poste de ministre des finances était occupé par Wolfgang Schäuble. Il est devenu célèbre en tant que stimulateur de la crise de la zone euro. Ses demandes constantes d’austérité ont mis les pays débiteurs sous une énorme pression. Au point culminant de la crise, en 2015, il est allé jusqu’à suggérer que la Grèce prenne un “congé” de l’adhésion à l’euro. Schäuble est un homme politique de conviction. Pour lui, l’État de droit – y compris les traités européens et les règles fiscales – est l’incarnation des plus grands idéaux de l’Europe, la plus grande réalisation de la civilisation occidentale.

Mais au-delà des convictions personnelles de Schäuble, il y avait aussi une logique politique inéluctable dans son jeu de pouvoir européen. En Europe, un conservateur fiscal à la tête du ministère allemand des finances n’a aucun moyen de se cacher. Il doit afficher ses couleurs. Il est à craindre que cela s’applique encore plus fortement à Lindner en tant que ministre des finances. Lindner a beaucoup moins de conviction européenne que Schäuble. Ses idées économiques sont des banalités conservatrices. Mais il est aussi un showman qui devra démontrer que lui et son parti peuvent tenir tête à ses deux partenaires plus à gauche. Il serait naïf d’imaginer qu’il peut être pris en sandwich en toute sécurité entre une puissante chancellerie dirigée par Scholz et un super-ministère de l’environnement aux mains des Verts.

M. Scholz lui-même a montré quelle différence peut faire un progressiste et un pro-européen à la tête du ministère allemand des finances. Il n’est pas économiste, mais il s’est entouré d’une équipe tournée vers l’avenir et l’international qui a changé à la fois le ton et le contenu du débat sur la politique économique allemande. Le ministère Scholz a accéléré les investissements publics et poussé à une réforme fiscale globale. Pendant la crise de Covid, il a dépensé sans compter. Surtout, il a pris au sérieux la fragilité de la zone euro. Face à la percée populiste en Italie en 2018, Scholz a préservé un silence digne, ne faisant rien pour alimenter la politique d’indignation de Matteo Salvini et de ses nationalistes de droite. Lorsque la crise de Covid a menacé de faire exploser la zone euro au printemps 2020, Scholz a poussé de manière décisive à la collaboration avec les Français, ouvrant la porte à la percée de l’UE de nouvelle génération.

L’absence de crise en Europe en ce moment, le sens de l’objectif et le mouvement constructif vers l’avant, la capacité à se concentrer sur l’investissement et la politique climatique, ne doivent pas être considérés comme acquis. Elle dépend, de manière critique, du maintien d’un équilibre délicat au sein de la politique allemande et entre l’Allemagne et les autres acteurs majeurs en Europe. Personne ne doit se méprendre sur l’importance de cet équilibre. La reprise de l’Europe est encore fragile. Les dettes de l’Europe sont plus élevées qu’auparavant. La politique de gouvernance de la zone euro est plus que jamais en suspens.

Dans ce contexte, la perspective de voir Lindner au ministère allemand des finances devrait être inquiétante. Les experts en finances du FDP insistent fortement pour que l’Allemagne et l’Europe reviennent le plus rapidement possible aux règles de limitation de la dette qui prévalaient avant la crise de Covid. Pour l’Allemagne, c’est peut-être faisable. Le SPD et les Verts pourraient même l’accepter, si le FDP accepte des investissements à grande échelle par le biais de banques publiques hors bilan. Pour l’Europe, un tel programme serait ruineux. Soixante pour cent des citoyens de la zone euro vivent dans des pays où le ratio dette/PIB est désormais supérieur à 100 %. En Italie, il est supérieur à 150 % du PIB. Dans ces conditions, imposer un retour aux critères de l’ère Maastricht, exigeant que les dettes soient réduites jusqu’à ce qu’elles atteignent 60 % du PIB, serait un désastre. Il entraverait tout investissement public dans la transition écologique et provoquerait une réaction populiste, à commencer par l’Italie.

L’amorce d’une conflagration est en place. Huit gouvernements européens ont déjà appelé à un assainissement conservateur des finances de l’Europe, à partir de 2022. Ce sont de petits États. Leur victoire dépendra de la position adoptée par l’Allemagne.

Le pouvoir étant apparemment à sa portée, le SPD pourrait être tenté d’accéder au souhait du FDP et de confier le ministère des finances à Lindner. L’équipe de Scholz pourrait penser qu’elle peut mener la barque depuis la chancellerie. Le FDP cherche à créer une dynamique autour de l’idée que le poste de ministre des finances est à sa portée. Accéder à son souhait serait un pari dangereux. Un conservateur au ministère allemand des finances est un risque systémique pour l’Europe. Et, comme l’a découvert Angela Merkel elle-même, il est très difficile pour Berlin de mener une politique concertée si l’Europe s’est enfoncée dans la crise.

Adam Tooze est professeur d’histoire à l’université de Columbia. Son dernier livre s’intitule Shutdown : How Covid Shook the World’s Economy.

Source : https://www.theguardian.com/commentisfree/2021/oct/20/future-europe-germany-finance-ministry-debt-eu