Les commandes de tests PCR en Chine ont grimpé en flèche avant la confirmation du premier cas de COVID

Un rapport sur les contrats gouvernementaux montre une augmentation des achats dans la région de Wuhan à partir de mai 2019

Le président chinois Xi Jinping inspecte les installations de Wuhan en mars 2020. Les achats de tests PCR auprès des bureaux d’expérimentation animale et des universités de la région ont grimpé en flèche à partir de mai 2019. ©Xinhua/Kyodo

MASAYA KATO, rédacteur de l’équipe Nikkei

TOKYO — Les achats de tests PCR dans la province chinoise du Hubei ont augmenté des mois avant les premiers rapports officiels d’un nouveau cas de coronavirus là-bas, selon un rapport de la société de cybersécurité australienne Internet 2.0.

Environ 67,4 millions de yuans (10,5 millions de dollars aux taux actuels) ont été dépensés pour des tests PCR au Hubei en 2019, soit près du double du total de 2018, avec une reprise commençant en mai, selon le rapport.

Internet 2.0 a collecté et analysé les données d’un site Web qui regroupe des informations sur les appels d’offres publics en Chine. L’équipe d’analyse est composée d’anciens responsables d’agences de renseignement aux États-Unis, au Royaume-Uni, en Australie et dans d’autres pays.

Le rapport jette un doute supplémentaire sur la ligne officielle de la Chine sur les origines du virus, un sujet qui a alimenté les tensions entre Pékin et Washington. Le ministère chinois des Affaires étrangères a contesté les conclusions du rapport.

Les tests PCR, ou réaction en chaîne par polymérase, sont utilisés pour détecter la présence d’une séquence génétique particulière dans un échantillon, et ils ont des applications au-delà des tests COVID-19. Mais le rapport allègue que la hausse inhabituelle signale probablement la prise de conscience d’une nouvelle maladie se propageant dans et autour de Wuhan, la capitale de la province du Hubei.

Les commandes ont doublé dans les universités, ont quintuplé du Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies et ont décuplé des bureaux d’expérimentation animale. Les achats auprès des hôpitaux ont diminué de plus de 10 %.

Les données mensuelles sur les achats montrent une augmentation des commandes en mai, en particulier des acheteurs du CDC et de l’Armée populaire de libération.

“Nous pensons que l’augmentation des dépenses en mai suggère qu’il s’agit de la première date de début d’une éventuelle infection”, indique le rapport.

Les achats ont également fortement augmenté de juillet à octobre, en particulier auprès de l’Université des sciences et technologies de Wuhan. L’institution a dépensé 8,92 millions de yuans en tests PCR en 2019, soit environ huit fois son total de l’année précédente.

L’université, ainsi que les hôpitaux locaux et les autorités de santé publique, jouent un rôle direct dans la réponse aux épidémies de nouvelles maladies, selon le rapport.

L’implication de ces groupes fournit la preuve que “l’augmentation des achats était très probablement liée à l’émergence de COVID-19 dans la province du Hubei en 2019”, selon le rapport. “Nous évaluons avec une grande confiance que la pandémie a commencé beaucoup plus tôt que la Chine n’a informé [l’Organisation mondiale de la santé] à propos de COVID-19.”

Le ministère chinois des Affaires étrangères a contesté les conclusions. En réponse à Bloomberg News, un porte-parole a déclaré que les résultats entrent dans la même catégorie que d’autres affirmations douteuses sur les origines du coronavirus, y compris un “soi-disant papier” qui analysait les volumes de trafic à proximité de plusieurs hôpitaux de Wuhan et recherchait les mots-clés “toux” et “diarrhée” avant de conclure que l’épidémie a commencé à Wuhan dès août 2019.

“La traçabilité des virus est un problème scientifique sérieux qui devrait être traité par les scientifiques”, a déclaré le porte-parole à Bloomberg. Le Bureau de l’information du Conseil des Affaires d’Etat chinois a publié un livre blanc sur les actions du pays pour lutter contre le Covid-19 qui, avec “un calendrier clair et des faits à toute épreuve”, relate ses efforts pour lutter contre l’épidémie, a déclaré le porte-parole.

Les États-Unis et la Chine se sont affrontés sur la question depuis les premiers jours de la pandémie. Pékin a déclaré à l’OMS que le premier cas symptomatique avait été enregistré le 8 décembre 2019. Mais certains aux États-Unis allèguent que le virus circulait chez l’homme avant cette date, affirmant qu’il aurait fui d’un laboratoire de recherche.

“Nous ne pouvons pas dire avec certitude avec seulement” les informations sur les marchés publics, a déclaré Akira Igata, professeur invité à la Tama Graduate School of Business de Tokyo qui a examiné ces données de manière indépendante, “mais ce sont des informations solides pour démontrer qu’il y avait eu prise de conscience d’une épidémie de virus autour de Wuhan plusieurs mois à six mois avant ce mois de décembre.”

“Ce rapport pourrait fournir une opportunité aux pays de faire pression à nouveau sur la Chine pour obtenir des informations”, a déclaré Igata.

Les images satellites des parkings de l’hôpital de Wuhan montrent une forte augmentation de l’activité à partir d’août 2019, selon une étude réalisée l’année dernière par des chercheurs de Harvard et d’autres institutions. Mais un rapport publié en août par les agences de renseignement américaines n’a trouvé aucune confirmation quant à savoir si la maladie s’était propagée à partir d’un hôte animal ou s’était échappée d’un laboratoire.

“Il n’y a eu aucun partage de données utilisables en provenance de Chine concernant comment et quand COVID-19 a commencé”, a déclaré David Robinson, l’un des auteurs du dernier rapport. “La transparence zéro a alimenté beaucoup d’hypothèses, de théories, de désinformation ainsi que de chagrin pour les victimes.”

“Internet 2.0 a utilisé nos compétences pour essayer de fournir des données fiables pour que le monde comprenne les impacts de cette pandémie”, a-t-il ajouté, faisant référence à la société de cybersécurité qui a publié le rapport.

Traduction de l’article :

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