L’histoire du bataillon néo-nazi Azov en Ukraine.

Bien moins que les défenseurs héroïques qu’ils prétendent être, les nombreux crimes du régiment extrémiste sont bien documentés.

Par Evgeny Norin, un historien russe spécialisé dans les conflits et la politique internationale.

Des militaires du bataillon Azov prient à Kharkiv, en Ukraine, le 11 mars 2022 © Sergey BOBOK / AFP

La propagande ukrainienne a élevé le combat final du bataillon Azov à Mariupol, qui s’est prolongé mais qui s’est avéré voué à l’échec, à des proportions héroïques. Les appels à l’aide désespérés des commandants des unités piégées dans les entrailles de l’usine Azovstal et les jeunes épouses photogéniques des combattants assiégés implorant le pape François au Vatican ajoutent encore au pathos de cette histoire sentimentale.

Pourtant, un œil attentif pourrait aussi s’interroger sur l’abondance de tatouages nazis qui ornent les prisonniers de guerre du bataillon. Les combattants de la milice de Donetsk ont même inventé une blague sur la capture d’un “grand nombre de pirates et d’électriciens” en référence aux nombreux individus portant une tête de mort et des boulons SS – les symboles largement reconnaissables de la Totenkopf et du Schutzstaffel – sur la peau.

Les médias occidentaux ont fait des pieds et des mains pour expliquer que les personnes couvertes de tatouages nazis ne sont pas des néonazis. Cependant, il s’avère que porter des symboles liés à l’odieux Troisième Reich d’Adolf Hitler est loin d’être le pire des crimes commis par l’Azov.

L’histoire du bataillon est antérieure au conflit actuel en Ukraine. Entre 2005 et 2010, le gouverneur de la région de Kharkov, le principal centre industriel du nord-est de l’Ukraine, était Arsen Avakov. Pendant le mandat d’Avakov, le nationaliste Andrey Biletsky, connu sous le nom de “White Ruler”, est devenu très actif dans la région. Les deux hommes se connaissaient bien pendant les années d’université de Biletsky. En 2005, il a fondé une organisation ultranationaliste, Le Patriote de l’Ukraine, composée essentiellement de supporters de football agressifs et de criminels de bas étage de type “street fighter”.

Selon les médias, le mouvement n’avait pas grand-chose de patriotique à faire, mais préférait s’impliquer dans diverses activités semi-légales et obscures. Biletsky a fini par faire de la prison, non pas pour des raisons politiques, mais plutôt pour hooliganisme pur et simple.

Après le coup d’État de Maidan à Kiev en 2014, soutenu par l’Occident, Biletsky a été libéré en tant que prisonnier “politique” du gouvernement déchu de Viktor Ianoukovitch. Il a utilisé ses liens avec Avakov, qui était alors devenu le nouveau ministre ukrainien de l’Intérieur, pour créer un bataillon de défense territoriale destiné à combattre dans l’est du pays. Ce bataillon est connu sous le nom d’Azov.

Dans l’est de l’Ukraine, les protestations des habitants des régions de Donetsk et de Lougansk contre le mouvement Maïdan ont dégénéré en rébellion armée, et le bataillon nouvellement formé de Biletsky a été chargé de la réprimer.

Contrairement à de nombreuses autres unités de volontaires pour la défense du territoire, le bataillon Azov a eu dès le début une saveur idéologique très distincte. Il s’agit d’une organisation d’extrême-droite qui accueille toutes sortes de néo-nazis, des plus légers aux plus radicaux. Les combattants d’Azov étaient connus pour leur obsession des rituels païens et étaient considérés comme des monstres par les unités militaires régulières.

C’est pourtant ce qui faisait du bataillon un bon candidat pour cette tâche. Fanatiques, ces gens n’hésitaient pas à tuer. Avant la création de la milice du Donbass, les Azov ont tué un certain nombre d’activistes pro-russes.

Ces actes de terreur individuelle s’appuyaient sur une philosophie. “Il suffira de tuer une cinquantaine de ‘vatniks’ {terme péjoratif utilisé pour désigner les personnes ayant des sympathies pro-russes} dans chaque ville pour mettre un terme à tout cela”, comme l’a déclaré l’un des combattants du bataillon. Le 13 juin 2014, Azov a mis cette devise en pratique en défaisant, au sein d’un groupe de combat plus important, une petite unité de la milice populaire du Donbass à Mariupol. Le bataillon Azov a pu mettre en avant un assez grand nombre de soldats prêts au combat et plusieurs camions-canons, alors que la milice de Mariupol était faible et mal armée. Cinq insurgés ont été tués. Les services de sécurité d’Azov et d’Ukraine n’ont pas hésité à ouvrir le feu sur les civils locaux dans l’impasse de Marioupol. Il existe une vidéo montrant les Ukrainiens blessant et tuant par balles plusieurs personnes non armées. L’une des victimes est “armée” d’une chaise en plastique.

Cependant, parce qu’il ne faisait pas partie de l’armée – du moins formellement – le bataillon Azov s’est rarement engagé dans de véritables opérations de combat. À l’été 2014, un petit groupe de ses combattants a attaqué la ville d’Ilovaisk, et à l’hiver 2015, ils ont lancé un assaut sur Shirokino, un village situé sur la côte de la mer d’Azov, où ils ont interagi avec des officiers de l’armée ukrainienne qui ont raconté plus tard que le bataillon avait laissé l’impression d’une unité indisciplinée, avec laquelle il était difficile de traiter.

Ainsi, jusqu’en 2022, l’Azov n’avait pas d’antécédents de combat sérieux dont il pouvait se vanter. Cependant, fidèles à l’idéologie nationaliste ukrainienne, les combattants de l’Azov – qui s’était alors transformé en régiment – ont joué un rôle important dans le conflit avec la Russie. Entre-temps, un mouvement nationaliste à part entière, composé de divers groupes de nationalistes, s’est développé autour d’Azov. Biletsky a fini par démissionner de son poste de commandant et s’est efforcé d’intégrer le régiment dans la garde nationale ukrainienne, tout en conservant l’orientation idéologique de l’unité. Cela a fini par être confirmé par le grand nombre de symboles et d’objets nazis trouvés sur les combattants capturés et dans les casernes du régiment saisies pendant le combat.

Les preuves de la véritable nature de l’Azov sont toutefois beaucoup plus visibles dans les rapports du Haut Commissariat des Nations unies aux droits de l’homme, sans parler des nouvelles criminelles. Dès le début, l’unité Azov s’est souvent retrouvée au cœur des événements et des faits divers les plus sombres et les plus sinistres de l’Ukraine, en raison de son statut spécial non officiel et du statut des “vatniks” qui étaient de facto hors-la-loi en Ukraine.

Au départ, l’unité attirait des personnes aux antécédents vagues et douteux. Par exemple, c’est dans ce bataillon qu’ont servi les assassins des militants pro-russes Aleksey Sharov et Artyom Zhudov. Les deux hommes ont été abattus lors d’affrontements de rue à Kharkov le 14 mars 2014 – avant même que le conflit armé n’éclate dans le Donbass. Leurs assassins n’ont jamais été identifiés – nous ne connaissons pas leurs noms, mais nous savons que les militants ont été abattus depuis le bureau de The Patriot of Ukraine, alors qu’ils se tenaient juste devant.

Les rapports de l’ONU indiquent qu’en mai 2014, après une courte escarmouche, un civil nommé Vladimir Lobach a été assassiné près de la ville de Poltava par des combattants du bataillon Azov. Ses tueurs ont menacé les policiers qui sont arrivés sur la scène du crime, puis ont simplement pris la fuite. En juin de la même année, les soldats du bataillon Azov ont enlevé à Mariupol un rédacteur en chef de journal et journaliste local, Sergey Dolgov, qui sympathisait avec l’idée de fédéralisation de l’Ukraine. À ce jour, on ne sait rien de l’endroit où se trouve cet homme.

Le crime le plus tordu d’Azov, tel que rapporté par le Commissaire des Nations unies aux droits de l’homme, est sans doute le viol collectif d’un malade mental par une dizaine de membres du bataillon en 2014. La victime a été hospitalisée pour de graves traumatismes physiques et psychologiques. L’incident n’a pas fait l’objet d’une enquête, et les auteurs n’ont jamais été traduits en justice.

Le bataillon Azov a un long passé de crimes et délits en tous genres, allant du harcèlement des homosexuels et des cas de pillage dans une zone de guerre, à la torture et au meurtre. D’après les témoignages des victimes, le scénario le plus courant consiste à enlever une personne au hasard et à l’emmener dans un lieu appartenant au régiment. Là, la victime était torturée et forcée d’avouer son appartenance à un groupe d’insurgés. Ensuite, la personne était remise au SBU, le service de sécurité ukrainien. De plus, selon les rapports des victimes, des officiers du SBU étaient souvent présents lors des séances de torture.

Par exemple, en mai 2017 à Mariupol, les combattants d’Azov ont utilisé la torture et les menaces pour forcer une femme à signer un protocole d’interrogatoire qu’ils avaient rédigé sur son implication présumée dans une cellule insurgée. Les aveux ont été filmés par une caméra, et la femme a été déshabillée de force. Elle a ensuite été remise au SBU. Dans un autre cas, un homme a déclaré avoir été soumis à la torture par choc électrique, avec des fils attachés à ses parties génitales.

Dans la région de Zaporozhye, les combattants d’Azov ont enlevé une femme, lui ont attaché les mains et les pieds avec des serre-câbles, lui ont donné des coups de pied, l’ont frappée avec des crosses de fusil, lui ont enfoncé des aiguilles sous les ongles et ont menacé de la violer. Un homme détenu fin janvier 2015 a déclaré avoir été torturé par privation d’oxygène et chocs électriques. Après une semaine entière de ce calvaire, il a été remis au SBU et arrêté “officiellement”. L’ONU a publié des rapports sur de nombreux incidents similaires, mais on peut affirmer sans risque de se tromper que ces rapports ne représentent qu’une partie de ce qui s’est réellement passé.

Ce lien particulier entre les néo-nazis et le SBU est loin d’être une coïncidence. Grâce au bataillon Azov, les services de sécurité ukrainiens ont trouvé le moyen idéal de prouver à leur gouvernement qu’ils avaient réussi à traiter les “cellules insurgées” pro-russes à Marioupol et en Ukraine orientale – même si ces organisations n’étaient pas réellement présentes.

La plupart des véritables insurgés et de leurs sympathisants avaient fui vers les territoires tenus par les rebelles ou, du moins, n’avaient rien dit de leurs allégeances. Pourtant, d’une manière ou d’une autre, le régiment nationaliste était toujours capable de capturer le nombre adéquat de “traîtres”, de sorte que leurs performances, sur le papier, semblaient bonnes.

Même si le gros des forces du bataillon Azov a été vaincu et s’est rendu à Mariupol, un groupe important de nationalistes reste en liberté. Par exemple, l’unité Kraken, qui a été formée à Kharkov, sert d’unité de forces spéciales sous les ordres du bataillon Azov. Ces derniers mois, les combattants de ce régiment nouvellement formé ont déjà gagné en infamie pour avoir tiré sur des prisonniers de guerre russes dans les jambes et l’avoir filmé.

En bref, le bataillon Azov est, malgré tous les efforts occidentaux et ukrainiens pour les présenter comme des défenseurs héroïques de la liberté, le groupe le plus odieux à avoir opéré dans le pays depuis 2014.