Une “crotte magnétique” : des scientifiques inventent un slime mobile qui pourrait être utilisé dans les systèmes digestifs humains

Le chercheur qui a co-créé la substance affirme qu’il ne s’agit pas d’un poisson d’avril et qu’il espère la déployer comme un robot.

Des scientifiques ont créé un slime magnétique mobile capable d’encercler des objets plus petits, de s’autoguérir et de se “déformer très largement” pour se serrer et se déplacer dans des espaces étroits.

Le slime, qui est contrôlé par des aimants, est également un bon conducteur électrique et peut être utilisé pour interconnecter des électrodes, affirment ses créateurs.

Le blob magnétique de couleur sombre a été comparé sur les médias sociaux à Flubber, la substance éponyme du film de science-fiction de 1997, et décrit comme une “crotte magnétique” et “étonnant et un tout petit peu terrifiant”.

Le professeur Li Zhang, de l’Université chinoise de Hong Kong, qui a co-créé le slime, a souligné qu’il s’agissait d’une véritable recherche scientifique et non d’un poisson d’avril, malgré le moment choisi pour sa diffusion.

Le slime contient des particules magnétiques, de sorte qu’il peut être manipulé pour se déplacer, tourner ou former des formes en O et en C lorsque des aimants externes lui sont appliqués.

Le blob a été décrit dans une étude publiée dans la revue à comité de lecture Advanced Functional Materials comme un “robot baveux magnétique”.

“L’objectif ultime est de le déployer comme un robot”, a déclaré Zhang, ajoutant que pour l’instant, le slime manquait d’autonomie. “Nous le considérons toujours comme de la recherche fondamentale – en essayant de comprendre ses propriétés matérielles”.

Le slime a des “propriétés visco-élastiques”, a déclaré Zhang, ce qui signifie que “parfois il se comporte comme un solide, parfois comme un liquide”.

Il est constitué d’un mélange d’un polymère appelé alcool polyvinylique, de borax – largement utilisé dans les produits de nettoyage – et de particules d’aimant néodyme.

“C’est un peu comme mélanger de l’eau avec de l’amidon [de maïs] à la maison”, a déclaré Zhang. En mélangeant les deux, on obtient de l’oobleck, un fluide non newtonien dont la viscosité change sous l’effet de la force. “Lorsque vous le touchez très rapidement, il se comporte comme un solide. Lorsque vous le touchez doucement et lentement, il se comporte comme un liquide”, a déclaré Zhang.

Bien que l’équipe n’envisage pas dans l’immédiat de le tester dans un cadre médical, les scientifiques pensent que le slime pourrait être utile dans le système digestif, par exemple pour réduire les dommages causés par une petite pile avalée.

“Pour éviter que des électrolytes toxiques ne s’échappent, nous pouvons peut-être utiliser ce type de robot baveux pour encapsuler, pour former une sorte de revêtement inerte”, a-t-il déclaré.

Cependant, les particules magnétiques contenues dans la bave sont elles-mêmes toxiques. Les chercheurs ont recouvert le slime d’une couche de silice – le principal composant du sable – pour former une hypothétique couche protectrice.

“La sécurité dépendrait aussi fortement de la durée de conservation des particules à l’intérieur du corps”, a déclaré M. Zhang.

Zhang a ajouté que des pigments ou des colorants pourraient être utilisés pour rendre le slime – qui est actuellement d’une teinte brun-noir opaque – plus coloré.

Source : https://www.theguardian.com/science/2022/apr/01/magnetic-turd-scientists-invent-moving-slime-that-could-be-used-in-human-digestive-systems