USA : Des documents qui viennent d’être publiés révèlent que le National Institute of Health a supprimé les données COVID d’un chercheur de Wuhan.

Les 238 pages de documents des National Institutes of Health (NIH) qui viennent d’être publiés révèlent qu’en juin 2020, à la demande de chercheurs de l’université chinoise de Wuhan, les NIH ont supprimé des informations sur le séquençage génétique COVID-19. La tranche de courriels, obtenue par le groupe non partisan Empower Oversight à la suite d’une demande en vertu de la loi sur la liberté d’information (FOIA), révèle la frénésie de l’activité au NIH après les suppressions et montre qu’un expert a conseillé Francis Collins, alors directeur du NIH, et le Dr Anthony Fauci que le coronavirus à l’origine de la pandémie mondiale provenait d’un autre marché alimentaire que celui de Wuhan, comme l’affirme le Parti communiste chinois (PCC).

Demandés l’été dernier, les documents obtenus par Empower Oversight mettent en lumière les circonstances entourant les importantes suppressions effectuées par les NIH et contrastent fortement avec les “meilleures pratiques d’ouverture et de collaboration scientifiques” de l’agence.

Introduction aux séquences de coronavirus supprimées du NIH

Les suppressions de l’archive de lecture des séquences (SRA) du NIH ont été soulignées pour la première fois dans une préimpression publiée le 22 juin 2021 par Jesse Bloom, virologue au Fred Hutchinson Cancer Research Center. Bloom avait découvert que l’accès public à la séquence avait été supprimé. Il a contacté le NIH en juin 2021 pour discuter de ses découvertes, expliquant dans un courriel que les séquences génétiques pourraient aider à comprendre comment la pandémie a commencé. Le NIH est resté silencieux, mais la préimpression de Bloom, publiée le même mois, a suscité plusieurs reportages dans les médias et des lettres de sénateurs américains. Le premier paragraphe de l’article de recherche de Bloom, intitulé “Recovery of deleted deep sequencing data shed more light on the early Wuhan SARS-CoV-2 epidemic” (Récupération de données de séquençage profond supprimées, plus de lumière sur l’épidémie précoce de SRAS-CoV-2 de Wuhan), indique :

“L’origine et la propagation précoce du SRAS-CoV-2 restent entourées de mystère. Ici, j’identifie un ensemble de données contenant des séquences de SARS-CoV-2 du début de l’épidémie de Wuhan qui a été supprimé des archives de lecture de séquences du NIH. Je récupère les fichiers supprimés à partir de Google Cloud, et je reconstruis les séquences partielles de 13 virus de l’épidémie précoce. L’analyse phylogénétique de ces séquences dans le contexte des données existantes soigneusement annotées suggère que les séquences du Huanan Seafood Market qui font l’objet du rapport conjoint OMS-Chine ne sont pas entièrement représentatives des virus présents à Wuhan au début de l’épidémie. Au contraire, le progéniteur des séquences connues du SRAS-CoV-2 contenait probablement trois mutations par rapport aux virus du marché qui le rendaient plus semblable aux coronavirus de chauve-souris apparentés au SRAS-CoV-2.”

Le 14 juillet 2021, à la suite de l’article de Bloom, Empower Oversight a déposé une demande de FOIA auprès des NIH, afin d’obtenir la transparence sur les suppressions controversées du SRA “dans les 20 prochains jours”. L’agence gère la base de données dans le cadre de sa participation à l’International Nucleotide Sequence Database Collaboration (INSDC), dont l’objectif est de “capturer, organiser, préserver et présenter les données de séquences nucléotidiques dans le cadre d’un dossier scientifique ouvert”. Faisant écho à cet objectif, une déclaration publiée par l’INSDC sur le partage des données de séquences du SRAS-CoV-2 pendant la pandémie a renforcé la nécessité d’un effort mutuel et de la transparence. Le groupe a affirmé : “La crise mondiale du COVID-19 a fait naître un besoin urgent de partage ouvert et rapide des données liées à l’épidémie.”

Constatations cruciales dans les 238 pages de documents des NIH

Les courriels récemment publiés montrent que le 17 mars 2020, un chercheur de l’université de Wuhan a soumis des séquences génétiques aux NIH pour qu’elles soient téléchargées dans le SRA. Puis, au début du mois de juin 2020, le chercheur a demandé à l’agence de les retirer. Le NIH – qui a reconnu avoir financé la recherche sur les gains de fonction à Wuhan – a d’abord refusé de supprimer les données. Cependant, lorsque les chercheurs ont fait la même demande à la mi-juin, avec une justification différente de la suppression, les NIH ont supprimé les séquences.

Capture d’écran / Première et deuxième demande d’un chercheur de l’université de Wuhan au NIH pour la suppression d’une séquence génétique dans la base de données SRA.

Il est intéressant de noter qu’Empower Oversight note que “la première justification du chercheur pour la suppression était conforme aux conditions de suppression des NIH, mais sa dernière justification ne l’était pas”. Le lendemain de la deuxième demande du chercheur, les NIH ont accepté la suppression et ont demandé au chercheur de l’université de Wuhan de préciser si la soumission précédente devait également être supprimée, malgré le refus de l’agence de la supprimer une semaine auparavant. Le chercheur a répondu en indiquant qu’il souhaitait que les deux soumissions, ainsi que tous les bioprojets et bioprélèvements connexes, soient supprimés.

Capture d’écran / Confirmation de la suppression des soumissions, des bioprojets, des biosamples et des objets SRA de la base de données NIH.

L’identité du ou des chercheurs chinois demandant les suppressions a été masquée par le NIH lors de la production des documents via FOIA. Pourtant, selon un article du New York Times, le nom de l’un des chercheurs était Ben Hu de l’Université de Wuhan (les courriels de la FOIA mentionnent également un chercheur nommé Aisi Fu). L’article du 31 juillet 2021 affirme :

« Le 5 juillet, plus d’un an après que les chercheurs ont retiré les séquences des archives sequence read et deux semaines après la publication en ligne du rapport du Dr Bloom, les séquences ont été discrètement téléchargées dans une base de données maintenue par le Centre national chinois de bioinformation par Ben Hu, chercheur à l’Université de Wuhan et co-auteur du small article. »

Outre l’indifférence des NIH à l’égard de Bloom et leur refus d’examiner avec lui les suppressions de séquences dans le cadre d’un processus transparent à la suite de son courriel du 2021, les documents FOIA révèlent que l’agence semble avoir trompé les journalistes sur sa politique de suppression des séquences. De même, des courriels non officiels montrent qu’un responsable des NIH a orienté les journalistes vers une couverture “plus favorable” de l’article de Bloom par le Washington Post et les a éloignés de l’article du New York Times en raison de son “ton”. Renate Myles, du NIH, a écrit à un journaliste de The Hill : “Officieusement, nous pensons que cet article du Washington Post caractérise bien la situation.”

Outre les suppressions de séquences mentionnées ci-dessus, une semaine après avoir proposé une conversation avec le NIH sur la transparence des séquences supprimées, Bloom a insisté auprès du NIH sur un autre ensemble distinct de suppressions examiné par “une entité d’investigation”. Il a noté que cet ensemble de séquences supprimées était “réapparu” sans explication. Il a interrogé le NIH sur la réapparition “déroutante” d’une “autre délétion non signalée auparavant des séquences du coronavirus du pangolin à la demande de l’Université agricole de Chine du Sud”. Une fois encore, Bloom n’a pas reçu d’informations de la part des NIH lui permettant de répondre suffisamment à ses questions directes.

Les Américains méritent la transparence de la part des NIH

En publiant ces documents, Empower Oversight souligne qu’ils “soulèvent plusieurs questions qui doivent être approfondies pour trouver une réponse complète.” Le groupe affirme que l’un des éléments les plus troublants des courriels est la preuve que le NIH a refusé de participer à un processus transparent d’examen des données sur les séquences supprimées. Le groupe – qui a publié un calendrier des origines de COVID-19 en septembre 2021 – exhorte le Congrès à “faire pression sur les NIH pour qu’ils répondent aux raisons pour lesquelles ils font de la résistance aux enquêtes du Sénat et traînent les pieds sur la transparence de base par le biais de la FOIA”, ajoutant :

“Plus important encore, pourquoi le NIH a-t-il refusé d’examiner les copies d’archives des séquences supprimées dans le cadre d’un processus scientifique ouvert afin de déterminer si l’une de ces informations pourrait être en mesure de faire la lumière sur les origines de la pandémie de COVID-19 ?”