USA : La FDA demande 55 ans pour traiter une demande de liberté d’information sur les données relatives aux vaccins.

The Food and Drug Administration (FDA) headquarters in White Oak, Maryland, August 29, 2020. REUTERS/Andrew Kelly

Les demandes au titre de la loi sur la liberté d’information (FOIA = Freedom of Information Act requests) sont rarement rapides, mais lorsqu’un groupe de scientifiques a demandé au gouvernement fédéral de partager les données sur lesquelles il s’est appuyé pour homologuer le vaccin COVID-19 de Pfizer, la réponse est allée au-delà de la lenteur bureaucratique habituelle.

Comme dans 55 ans.

C’est le délai que la Food & Drug Administration a proposé cette semaine dans des documents judiciaires pour examiner et divulguer la masse de documents relatifs aux vaccins répondant à la demande. Si un juge fédéral du Texas donne son accord, les plaignants Public Health and Medical Professionals for Transparency peuvent s’attendre à voir l’intégralité des documents en 2076.

La loi FOIA de 1967 exige que les agences fédérales répondent aux demandes d’information dans un délai de 20 jours ouvrables. Toutefois, le temps nécessaire pour obtenir les documents “varie en fonction de la complexité de la demande et de l’arriéré de demandes déjà en cours auprès de l’agence”, selon le site web central FOIA du gouvernement.

Les avocats du ministère de la justice représentant la FDA notent dans les documents judiciaires que les plaignants cherchent à obtenir une quantité énorme de documents relatifs aux vaccins – environ 329 000 pages.

Les plaignants, un groupe de plus de 30 professeurs et scientifiques d’universités telles que Yale, Harvard, UCLA et Brown, ont intenté une action en septembre devant le tribunal fédéral du district nord du Texas, afin d’obtenir un accès accéléré aux documents. Ils affirment que la divulgation de ces informations pourrait contribuer à rassurer les sceptiques quant à l’innocuité et à l’efficacité du vaccin et, partant, à accroître la confiance dans le vaccin Pfizer.

Mais la FDA ne peut pas simplement remettre les documents en bloc. Les dossiers doivent être examinés afin de supprimer “les informations commerciales confidentielles et les secrets commerciaux de Pfizer ou de BioNTech, ainsi que les informations relatives à la vie privée des patients qui ont participé aux essais cliniques”, ont écrit les avocats du ministère de la Justice dans un rapport d’étape conjoint déposé lundi.

La FDA propose de divulguer 500 pages par mois sur une base continue, notant que la branche qui s’occuperait de l’examen ne compte que 10 employés et traite actuellement environ 400 autres demandes FOIA.

“En traitant et en donnant des réponses provisoires par tranches de 500 pages, la FDA sera en mesure de fournir plus de pages à plus de demandeurs, évitant ainsi un système où quelques grandes demandes monopolisent les ressources limitées de traitement et où moins de demandes sont satisfaites”, ont écrit les avocats du ministère de la Justice, citant d’autres décisions de justice où le calendrier de 500 pages par mois a été confirmé.

Courtney Enlow, avocat de la division civile, a transmis ma demande de commentaire au bureau des affaires publiques du ministère de la Justice, qui n’a pas répondu.

Les avocats des plaignants soutiennent que leur demande devrait être prioritaire et que la FDA devrait publier tous les documents au plus tard le 3 mars 2022.

“Cette période de 108 jours est le même temps qu’il a fallu à la FDA pour examiner les documents pertinents pour la tâche beaucoup plus complexe de l’homologation du vaccin COVID-19 de Pfizer”, ont écrit Aaron Siri du cabinet Siri & Glimstad à New York et John Howie du cabinet Howie Law à Dallas dans des documents judiciaires.

“L’objectif principal de la loi sur la liberté d’information est d’assurer la transparence du gouvernement”, poursuivent-ils. “Il est difficile d’imaginer un plus grand besoin de transparence que la divulgation immédiate des documents sur lesquels s’est appuyée la FDA pour autoriser un produit qui est maintenant imposé à plus de 100 millions d’Américains sous peine de perdre leur carrière, leur revenu, leur statut de militaire, et bien pire encore.”

Ils soutiennent également que le titre 21, sous-chapitre F, de la réglementation de la FDA stipule que l’agence “doit rendre “immédiatement disponibles” tous les documents qui sous-tendent l’homologation d’un vaccin”.

Compte tenu de l’intense intérêt du public pour le vaccin, les avocats des plaignants affirment que la FDA “aurait dû se préparer à publier (les données) en même temps que l’homologation. Au lieu de cela, elle a fait le contraire”.

Siri a refusé tout commentaire.

Pour respecter le délai proposé par les plaignants en matière de liberté d’information, la FDA devrait traiter 80 000 pages par mois, un chiffre impressionnant. Mais les plaignants notent que la FDA a 18.000 employés et un budget de 6 milliards de dollars et “a elle-même déclaré qu’il n’y a rien de plus important que l’homologation de ce vaccin et la transparence à son sujet”.

Certes, la plupart des gens – y compris ceux qui proclament de manière moralisatrice “Je fais mes propres recherches” – n’ont pas l’expertise nécessaire pour évaluer l’information.

Mais les plaignants, qui comprennent également des professeurs étrangers du Royaume-Uni, d’Allemagne, du Danemark, d’Australie et du Canada, semblent être bien placés pour le faire.

Comme l’affirment Siri et Howe, “l’examen de ces informations permettra de clore le débat public en cours sur l’adéquation du processus d’examen de la FDA”.

Le juge de district américain Mark Pittman a fixé une conférence de programmation pour le 14 décembre à Fort Worth afin d’examiner le calendrier de traitement des documents.

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