USA : Le Centre de prévention et de contrôle des maladies (CDC) modifie ses objectifs en matière de pandémie pour ne plus viser l’immunité collective.

A person is administered a shot by a health worker in a gown
Une infirmière délivre un vaccin COVID-19 dans une clinique mobile au lycée Eagle Rock. Dans un contexte de lutte pour améliorer les taux de vaccination, les Centers for Disease Control and Prevention ont abandonné l’immunité collective comme objectif national pour mettre fin à la pandémie.
(Allen J. Schaben / Los Angeles Times)

Depuis les premiers jours de la pandémie, un objectif collectif a été fixé pour y mettre fin : atteindre l’immunité collective. On parle d’immunité collective lorsque le nombre de personnes immunisées contre un virus est si élevé qu’il n’y a plus d’hôtes potentiels à infecter et que l’épidémie s’essouffle.

De nombreux Américains ont adopté cette nouvelle expression de basse-cour et, avec elle, la prévision qu’une fois que 70, 80 ou 85 % de la population aurait été vaccinée contre le COVID-19, le virus disparaîtrait et la pandémie serait terminée.

Aujourd’hui, le peuple s’agite. Et les experts des Centers for Disease Control and Prevention ont mis de côté l’immunité collective comme objectif national.

Les perspectives d’atteindre un objectif clair en matière d’immunité collective sont “très compliquées”, a déclaré le Dr Jefferson Jones, médecin au sein du groupe de travail épidémiologique du CDC sur le COVID-19.

“Penser que nous serons capables d’atteindre une sorte de seuil où il n’y aura plus de transmission d’infections n’est peut-être pas possible”, a reconnu M. Jones la semaine dernière devant les membres d’un groupe qui conseille le CDC sur les vaccins.

Les vaccins se sont révélés assez efficaces pour prévenir les cas de COVID-19 qui entraînent des maladies graves et des décès, mais aucun ne s’est avéré fiable pour bloquer la transmission du virus, a noté M. Jones. Des preuves récentes ont également montré que l’immunité fournie par les vaccins peut s’estomper en quelques mois.

Il en résulte que même si la vaccination était universelle, le coronavirus continuerait probablement à se propager.

“Nous découragerions ” de penser en termes d'” objectif strict “, a-t-il déclaré.

Pour le Dr Oliver Brooks, membre du Comité consultatif des CDC sur les pratiques de vaccination, il s’agit d’un nouveau message qui donne à réfléchir, avec des effets potentiellement inquiétants.

Avec seulement 58,5 % de tous les Américains entièrement vaccinés, “nous devons augmenter” le taux d’utilisation des vaccins COVID-19, a déclaré le Dr Brooks, médecin en chef de Watts Healthcare à Los Angeles. Malheureusement, a-t-il ajouté, l’aveu inattendu de Jones “rend presque moins motivé pour faire vacciner davantage de personnes.”

A person checks a woman's temperature with a forehead reader
Le docteur Oliver Brooks, au centre, observe Lucy Arias qui vérifie la température d’un patient à une station de dépistage du COVID-19 à l’extérieur du Watts Health Center à Los Angeles. (Irfan Khan / Los Angeles Times)

M. Brooks craint qu’à mesure que le CDC se détourne d’un objectif spécifique en matière d’immunité collective, les efforts visant à augmenter les taux de vaccination s’essoufflent.

Et si les responsables de la santé publique cessent de parler du ” groupe “, les gens pourraient perdre de vue le fait que la vaccination n’est pas seulement un acte de protection personnelle, mais un moyen de protéger la communauté.

Si le public s’éloigne de la promesse de l’immunité collective, la crédibilité des CDC dans la lutte contre le coronavirus pourrait également être ébranlée.

Sur des questions allant de l’utilisation des masques à la façon dont le virus se propage, l’agence a fait des volte-face spectaculaires au cours de la pandémie. Ces revirements ont été provoqués par de nouvelles découvertes scientifiques sur le comportement de ce nouveau virus, mais ils ont aussi largement alimenté les sceptiques du COVID-19, notamment ceux des médias conservateurs.

“C’est un problème de communication scientifique”, a déclaré le Dr John Brooks, médecin en chef de la réponse du CDC au COVID-19.

“Nous avons dit, sur la base de notre expérience avec d’autres maladies, que lorsque vous atteignez 70 à 80 %, vous obtenez souvent une immunité collective”, a-t-il ajouté.

Mais le virus du SRAS-CoV-2 n’a pas reçu le mémo.

“Il a de nombreux tours dans son sac et nous a mis au défi à plusieurs reprises”, a-t-il déclaré. “Il est impossible de prédire ce que sera l’immunité collective d’un nouvel agent pathogène avant d’avoir atteint l’immunité collective.”

La nouvelle approche du CDC reflétera cette incertitude. Au lieu de spécifier un objectif de vaccination qui promet la fin de la pandémie, les responsables de la santé publique espèrent redéfinir le succès en termes de nouvelles infections et de décès – et ils supposeront que l’immunité collective est atteinte lorsque les deux restent faibles pendant une période prolongée.

“Nous voulons des réponses claires et faciles, et elles existent parfois”, a déclaré John Brooks. “Mais sur ce point, nous sommes encore en train d’apprendre”.

L’immunité des troupeaux n’a jamais été aussi simple que ce que de nombreux Américains en ont fait, a déclaré Kathleen Hall Jamieson, directrice de l’Annenberg Public Policy Center de l’Université de Pennsylvanie et experte en matière de communication scientifique à des citoyens de plus en plus sceptiques – et souvent conspirationnistes.

C’est une idée qui est apparue il y a environ un siècle dans le domaine de la médecine du bétail. Les épidémiologistes la calculent désormais à l’aide d’une équation standard. Mais comme beaucoup d’outils qui modélisent un processus complexe à l’aide des mathématiques, cette équation repose sur des hypothèses simplificatrices.

Par exemple, elle suppose une uniformité irréaliste dans le comportement des individus et des groupes, ainsi que dans la capacité du virus à se propager de personne à personne.

Elle ne reflète donc pas la diversité des densités de population, des modes de vie, des modes de transport et des interactions sociales qui font que le comté de Los Angeles, par exemple, est si différent du comté de Boise, dans l’Idaho. Elle ne tient pas compte non plus du fait que le comté de Boise, où moins de 35 % des adultes sont complètement vaccinés, ne bénéficie d’aucune protection du taux de vaccination de 73 % des adultes du comté de Los Angeles.

“Les humains ne forment pas un troupeau”, a déclaré M. Jamieson.

Les responsables de la santé publique auraient mieux fait d’axer leurs campagnes de vaccination sur la nécessité d’une “immunité communautaire”, a-t-elle ajouté. Cela aurait incité les gens à penser en termes plus locaux – ceux qui comptent vraiment lorsqu’il s’agit du risque d’infection d’une personne, a-t-elle ajouté.

Les modifications du coronavirus lui-même ont également fait de l’immunité collective une cible mouvante.

Le calcul qui a produit une estimation de l’immunité collective de 70 à 85 % repose en grande partie sur la transmissibilité innée du SRAS-CoV-2. Mais avec l’émergence de nouvelles souches virales comme les variantes Alpha et Delta, la capacité du virus à se transmettre d’une personne à l’autre a considérablement augmenté au cours de l’année dernière.

En outre, les calculs de l’immunité collective supposent que lorsque les gens sont immunisés, ils le restent pendant une période déterminée. Or, il est devenu évident que ni la vaccination ni l’infection naturelle ne confèrent une protection durable. Des injections de rappel ou un cas “révolutionnaire” pourraient le faire, mais on ne sait toujours pas pour combien de temps.

C’est ainsi que fonctionne la science, a déclaré Raj Bhopal, professeur de santé publique retraité de l’université d’Édimbourg, qui a écrit sur la complexité exaspérante de l’immunité collective.

Pour toute agence engagée dans la diffusion de messages publics, “il est très difficile de transmettre l’incertitude et de faire autorité”, a déclaré Bhopal. “C’est dommage que nous ne puissions pas emmener le public avec nous sur cette route de l’incertitude”.

Traduction de l’article :